Het is het op één na hoogste aantal sollicitaties dat NASA ooit heeft ontvangen.

Astronaut worden is niet alleen maar een kinderdroom. Zo’n 12.000 volwassenen staan te popelen om zich in een ruimtepak te hijsen en in een enorme raket afgeschoten te worden. Begin deze maand liet NASA weten op zoek te zijn naar astronauten die het team komen versterken. En daar werd ruim gehoor aan gegeven.

Vacature
Tussen 2 en 31 maart kon elke Amerikaanse staatsburger zijn of haar CV opsturen. Je moet echter wel van goede huize komen wil je überhaupt in overweging worden genomen. Zo is een bachelordiploma nu niet meer voldoende en moet je ook een master in de bètawetenschappen in je zak hebben, óf geneeskunde hebben gestudeerd en/of de testpilootopleiding hebben afgerond. Werkervaring als arts, wetenschapper of (test)piloot is daarbij ook nog eens een pré. Daarnaast was de sollicitatieperiode dit keer verkort van twee maanden, naar één maand.


12.000
Ondanks het strenge eisenpakket wisten maar liefst 12.000 mensen zich in de omschrijving te herkennen en adresseerden hun sollicitatiebrief aan NASA. En dat is ongekend. Het is zelfs het op één na hoogste aantal sollicitaties dat NASA ooit heeft ontvangen. Alleen tijdens de vorige rekrutering stroomden er meer binnen: NASA moest zich destijds door zo’n 18.300 sollicitatiebrieven heen werken. Slechts elf daarvan werden onlangs – na een twee jaar durende training – daadwerkelijk als astronaut aangesteld. “We zijn in staat om een sterk astronautenteam op te bouwen omdat we uit zo’n sterke pool van kandidaten kunnen kiezen,” licht Anne Roemer van NASA toe. “Het is altijd geweldig om de diversiteit aan opleiding, ervaring en vaardigheden te zien die bij onze sollicitanten vertegenwoordigd zijn. We kunnen dan ook niet wachten met beoordelen om de volgende ‘astronautenklas’ samen te stellen.”

Extra handen
Hoewel astronaut worden voor velen een kinderdroom is, mag maar een klein handje gelukkigen zich deze titel ook daadwerkelijk eigen maken. Sinds de jaren zestig heeft NASA slechts 350 astronauten in dienst gehad, waarvan er momenteel nog maar 48 werkzaam zijn. Daar gaan er nu in ieder geval wat bij komen. Want met de grote plannen die NASA in het verschiet heeft liggen – met als belangrijkste natuurlijk de aankomende Artemis-missies -zijn extra handen meer dan welkom. Vanaf 2024 zal NASA namelijk de eerste vrouw en de volgende man naar het maanoppervlak sturen en vanaf 2028 zouden er zelfs voortdurend mensen rond moeten lopen op de maan. De ervaring, kennis en kunde die tijdens deze missies worden opgedaan, moeten de weg vrijbanen voor een eerste bemande missie naar Mars die vooralsnog gepland staat voor 2030.

Volgens de ruimtevaartorganisatie getuigt het enorme aantal sollicitaties van grote nationale belangstelling om deel te nemen aan de plannen van de Verenigde Staten om de maan, en zelfs het nog onontgonnen terrein van Mars te verkennen. “We zijn met het Artemis-programma een gedurfd nieuw tijdperk van ruimteverkenning ingegaan,” vertelt Jim Bridestine van NASA. “We zijn verheugd om te zien dat zoveel Amerikanen zich bij ons hebben aangemeld. De volgende generatie Artemis-astronauten zal ons helpen om grondiger dan ooit tevoren de maan te exploreren, want ons uiteindelijk naar Mars zal leiden.”

Selectie
De komende tijd zal NASA wel even zoet zijn met een strenge selectieprocedure. De meest gekwalificeerde kandidaten zullen worden uitgenodigd voor een sollicitatiegesprek en moeten medische tests ondergaan in het Johnson Space Center in Houston. Daarna zal er een definitieve selectie worden gemaakt. De uitverkorenen doorlopen vervolgens een tweejarige vaardigheidstraining, waarin zaken als ruimtewandelen, robotica en ruimtevaartsystemen op het programma staan. Daarnaast wordt er gewerkt aan leiderschap, volgerschap en teamwork. Hoeveel astronauten er tijdens de nieuwe selectieprocedure bij zullen komen, is onduidelijk.


Na het voltooien van deze veeleisende training, is de nieuwe lichting astronauten klaar om gelanceerd te worden door Amerikaanse raketten en ruimtevaartuigen om te wonen en werken aan boord van het internationaal ruimtestation. Daar zullen ze deelnemen aan experimenten die het leven thuis ten goede komen en ons tevens voorbereiden op missies naar de maan en Mars. De ruimtevaartorganisatie verwacht in de zomer van 2021 de kakelverse groep astronauten voor te kunnen stellen.