Wie o wie wil een vernuftige maanwagen bouwen waar toekomstige astronauten mee over het uitgestrekte maanlandschap kunnen crossen?

Tijdens de Apollo-missies liepen astronauten niet alleen op de maan; ze reden er ook over. En wel in elektrische maanwagentjes, bekend als LRV’s (Lunar Rover Vehicle). Nu is NASA op zoek naar een nieuwe auto voor op de maan. En dus vragen ze hulp aan Amerikaanse bedrijven die bereidwillig zijn om een dergelijk maanvoertuig te bouwen.

Maanbuggy
Het originele maanwagentje, beter bekend als de maanbuggy, werd voor het eerst geïntroduceerd tijdens de Apollo 15-missie. Dankzij dit voertuig konden astronauten kilometerslange geologische kenmerken verkennen. Hierdoor werd de wetenschappelijke opbrengst van elke nieuwe missie vergroot. Zo werden er bijvoorbeeld 10 keer zoveel monsters tijdens Apollo 17 verzameld als te voet tijdens Apollo 11.

Nieuw voertuig
Dat een maanwagentje dus toegevoegde waarde heeft, spreekt voor zich. Maar de maanbuggy’s daterend uit het Apollo-tijdperk voldoen volgens NASA niet meer aan de huidige wensen. Dat komt omdat “we plannen maken voor langetermijnverkenning van de maan,” aldus Nathan Howard van NASA. “De meeste mensen doen veel onderzoek voordat ze een auto kopen. Wij doen uitgebreid onderzoek naar een modern ruimtevoertuig dat door de industrie kan worden geleverd.”

Waar moet de wagen aan voldoen?
Het nieuwe maanwagentje moet een niet-afgesloten rover zijn waar astronauten mee over het uitgestrekte maanlandschap kunnen rijden, terwijl ze hun ruimtepakken dragen. Daarnaast moet de ‘auto’ minstens tien jaar meegaan, en bruikbaar zijn tijdens meerdere Artemis-missies. Natuurlijk moet het voertuig bestand zijn tegen de lange, koude maannachten en gemakkelijk over het maanoppervlak te vervoeren zijn. “De Artemis-LRV wordt het ultieme terreinvoertuig,” aldus Howard. “Het heeft een geavanceerd energiebeheer, kan autonoom rijden en beschikt over extreme omgevingstechnologieën.” Het is de bedoeling dat het wagentje ook op afstand kan worden bestuurd om bijvoorbeeld vracht naar een andere locatie te brengen.


Bekijk hier het flitsende oproep-filmpje van NASA.

Vooruitgang
NASA vraagt nu grote Amerikaanse bedrijven mee te denken over een dergelijk voertuig. De bedoeling is dat het nieuwe, vernuftige maanwagentje de mens en de wetenschap – letterlijk en figuurlijk – aanzienlijk verder zal brengen. Daarnaast hoopt NASA dat ze zelfs een grotere bijdrage leveren dan de maanbuggy’s die tijdens de Apollo-missies zijn gebruikt. “We proberen vooruitgang in de mogelijkheden van elektrische voertuigen aan te moedigen,” zegt Howard. “Dit zal kunnen resulteren in de meest capabele rover die ooit is gebouwd.”

Commerciële dienst
De bedoeling is dat Amerikaanse bedrijven die geïnteresseerd zijn, een voertuig kunnen leveren als een commerciële dienst, of als een product dat NASA zou kunnen kopen en bezitten. Het is overigens niet voor het eerst dat NASA de hulp van commerciële bedrijven inschakelt. In het kader van het Commercial Crew Program werkten verschillende commerciële partijen – waaronder Boeing en SpaceX – aan een draagraket en ruimtecapsule waarmee astronauten naar het ISS kunnen worden getransporteerd. NASA is namelijk van mening dat het beter is om met commerciële partijen samen te werken dan met ze te concurreren. En dus vraagt NASA geregeld Amerikaanse bedrijven voor het leveren van goederen of diensten.

Het nieuwe maanwagentje maakt deel uit van een groter plan om een heuse maanbasis te bouwen, waar astronauten langdurig kunnen verblijven. De bedoeling is dat een dergelijk basiskamp – samen met andere infrastructuur – ergens in de komende decennia op de zuidpool van de maan verrijst. En een autootje om van A naar B te rijden, is daarbij natuurlijk cruciaal. Amerikaanse bedrijven die het wel zien zitten om een elektrisch maanvoertuig te bouwen, kunnen zich nu bij NASA melden.