sls

NASA’s nieuwe monsterraket zal op korte termijn zijn eerste testvlucht maken. En tijdens die testvlucht wordt er flink gemultitaskt, zo blijkt nu. De monsterraket zal elf wetenschappelijke studies lanceren.

NASA werkt al jaren hard aan een opvolger voor de gepensioneerde spaceshuttle: Orion. Deze opvolger moet verder gaan dan elk bemand ruimtevaartuig ooit is gegaan. Je moet dan bijvoorbeeld denken aan missies naar Mars. Maar om het ruimtevaartuig zo ver te krijgen, is ook een nieuwe raket nodig. En daar sleutelt NASA dus druk aan. Die nieuwe raket draagt de naam Space Launch System en het is de krachtigste raket die NASA ooit heeft gebouwd.

Testvlucht
Binnenkort zal deze monsterraket zijn eerste testvlucht maken. Een belangrijk moment. De raket moet dan bewijzen dat deze in staat is om Orion in een baan rond de maan te plaatsen. Een hele uitdaging zou je denken. Maar NASA heeft besloten deze eerste testvlucht nog wat meer gewicht te geven. Tijdens de eerste testvlucht van het Space Launch System zal niet alleen Orion gelanceerd worden, maar liften ook nog eens elf mini-satellietjes mee.

NEA Scout. Afbeelding: NASA.

NEA Scout. Afbeelding: NASA.

Mini-satellieten
Momenteel wordt gekeken welke twaalf missies handig gebruik gaan maken van deze eerste testvlucht. Drie onderzoeken zijn inmiddels al goedgekeurd: Near-Earth Asteroid (NEA) Scout, Lunar Flashlight en BioSentinel.
NEA Scout zal langs een kleine planetoïde scheren, deze observeren en fotograferen. Het mini-satellietje beweegt zich met behulp van een zonnezeil. “Een zonnezeil werkt het best wanneer het diep in de ruimte wordt uitgeklapt en het Space Launch System brengt ons daar,” stelt onderzoeker Les Johnson. “Deze brengt ons buiten een baan om de aarde, in de interplanetaire ruimte, waar we moeten zijn om het zonnezeil uit te klappen. Het is een perfect ritje om onze missie te beginnen.”
Lunar Flashlight zal op zoek gaan naar plekken op het maanoppervlak die rijk zijn aan handige grondstoffen. Denk aan bouwmaterialen, brandstoffen, water en zuurstof. Net als NEA Scout gebruikt het een groot zonnezeil om zonlicht te reflecteren en een kijkje te nemen in de permanent beschaduwde maankraters.
BioSentinel zal een levend organisme – gist – diep in de ruimte meevoeren en achterhalen welke invloed een verblijf in de ruimte op dit organisme heeft. Het is een bijzondere missie: het is voor het eerst in veertig jaar dat levende organismen zich zo ver van de aarde begeven.

Binnenkort moet duidelijk worden welke andere acht missies tijdens de testvlucht mee mogen. De testvlucht moet ergens in 2018 plaatsvinden.