rsz_mars1

In 2020 stuurt NASA een nieuwe rover naar Mars. Gisteren onthulde de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie wat die rover voor instrumenten mee krijgt en wat deze op Mars zal gaan doen. Het belooft weer een mooie missie te worden!

De nieuwe Marsrover zal qua ontwerp sterk lijken op de laatste rover die NASA naar Mars stuurde: Curiosity. Maar de instrumenten aan boord zijn anders en de hardware is beter.

De instrumenten
De nieuwe Marsrover krijgt zeven instrumenten mee. Allereerst de Mastcam-Z (een geavanceerd camerasysteem dat onder meer panorama’s kan maken) en SuperCam (een instrument dat beelden kan maken, maar ook onder meer de aanwezigheid van organische stofjes in gesteenten kan vaststellen. Verder krijgt de rover twee spectometers mee die zich in de chemische samenstelling van het Marsoppervlak gaan verdiepen. En dan is er nog MOXIE, oftewel het Mars Oxygen ISRU Experiment. Dit experiment zal uit koolstofdioxide afkomstig uit de atmosfeer van Mars zuurstof gaan produceren. De rover wordt ook uitgerust met een set sensoren die onder meer de vochtigheid, temperatuur, windsnelheid en -richting gaan meten. Ook zullen deze sensoren het stof op Mars gaan bestuderen. Daarnaast beschikt de rover over een instrument dat het oppervlak van Mars kan doorboren en de geologische structuren net onder het oppervlak gaat bestuderen.

Terugbrengen

Onderzoekers zullen de nieuwe Marsrover opdracht geven om een collectie stenen en grondmonsters aan te leggen. Die collectie slaat de rover op. In de toekomst wordt die collectie wellicht naar de aarde gebracht.

Het doel
“Deze Marsrover, met deze nieuwe geavanceerde instrumenten zal nog meer mysteries omtrent het verleden van Mars gaan onthullen,” voorspelt John Grunsveld. En dat doet de rover met een helder doel voor ogen. De informatie die de rover gaat verzamelen, is namelijk van grote waarde voor een ambitie die NASA sinds enkele jaren koestert: mensen naar Mars sturen. Dankzij het werk van deze Marsrover komen we bijvoorbeeld meer te weten over het gevaar dat stof op Mars voor astronauten vormt. Maar de rover geeft ook meer inzicht in hoe astronauten die zo ver van huis zijn Mars kunnen gebruiken als een bron van grondstoffen. Het experiment waarbij de rover gaat proberen om zuurstof uit Martiaans koolstofdioxide te maken, is daar een mooi voorbeeld van. “Deze rover beantwoordt vragen over de Martiaanse omgeving waar astronauten mee te maken zullen krijgen en test technologieën die ze nodig hebben voordat ze op Mars kunnen landen, de planeet kunnen verkennen en weer terug kunnen keren naar de aarde,” vertelt onderzoeker William Gerstenmaier.

Ontwikkeling
De komende jaren zullen de instrumenten stuk voor stuk ontwikkeld en getest worden. Daarvoor is zo’n 130 miljoen dollar (omgerekend zo’n 97 miljoen euro) uitgetrokken. Uiteindelijk moet de rover in 2020 af zijn en gelanceerd worden.

De nieuwe Marsrover maakt deel uit van het zeer uitgebreide Marsprogramma van NASA. Tot dit onderzoeksprogramma behoren ook de rovers die reeds op de rode planeet rondrijden: Opportunity en Curiosity. Ook de orbiters Mars Odyssey en Mars Reconnaissance Orbiter leveren cruciale informatie over de rode planeet. En de familie wordt op korte termijn nog uitgebreid. In september arriveert de orbiter MAVEN bij Mars en in 2016 zet NASA een bijzondere lander op Mars neer: InSight.