23 stuks. Knappe alien die daaraan weet te ontsnappen!

De afgelopen decennia heeft NASA verschillende rovers naar Mars gestuurd (zie kader). Maar geen enkele rover had zoveel camera’s als het exemplaar dat in 2020 naar Mars vertrekt. De Mars 2020-missie wordt namelijk uitgerust met 23 camera’s, zo heeft NASA bekend gemaakt.

De voorgangers van Mars 2020

In 1997 zette NASA de Marsrover Sojourner op Mars. De rover had drie camera’s. Later volgden Spirit en Opportunity, met beiden tien camera’s. Daarna kwam Curiosity met zeventien camera’s.

Functie
De rover zal de camera’s onder meer gebruiken om panoramafoto’s te maken, obstakels te spotten en de atmosfeer van Mars te bestuderen. Ook kunnen de camera’s ingezet worden om andere instrumenten aan boord van de rover te assisteren. Bovendien zullen de camera’s foto’s maken terwijl de Mars 2020-rover afdaalt naar het oppervlak van de rode planeet. Een primeur: voor het eerst zullen de camera’s foto’s maken van parachutes die boven een andere planeet openklappen.

Beter
De Mars 2020-missie heeft niet alleen meer camera’s. Ze zijn ook beter. Zo beschikt de nieuwste Marsrover over Navcams en Hazcams (respectievelijk bedoeld om ritjes te plannen en obstakels te vermijden) die plaatjes met een hogere resolutie én in kleur afleveren. Ook is het gezichtsveld van de lenzen van deze camera’s groter. “Onze eerdere Navcams maakten meerdere foto’s en plakten die aaneen,” stelt Colin McKinney. “Met het grotere gezichtsveld krijgen we hetzelfde beeld met één kiekje.” Tevens zijn de camera’s in staat om scherpe foto’s te maken terwijl de rover beweegt. “De cameratechnologie wordt steeds beter,” vertelt Justin Maki. “Elke opeenvolgende missie is in staat om die verbeteringen te benutten, wat leidt tot betere prestaties en lagere kosten.”

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Maar al die camera’s brengen ook een grote uitdaging met zich mee. Ze brengen namelijk bijzonder veel foto’s voort en die moeten allemaal naar de aarde worden verzonden. Het vereist dat de data flink gecomprimeerd wordt. In Spirit en Opportunity regelde de computer dat. In Curiosity namen de camera’s zelf dat proces reeds voor hun rekening. En ook in de Mars 2020-rover wordt gebruik gemaakt van dergelijke slimme camera’s.

NASA en andere ruimtevaartorganisaties experimenteren al jaren met camera’s. En daar plukken wij allemaal de vruchten van. Het leidde namelijk tot camera’s die steeds kleiner en lichter werden, maar toch hoogwaardige foto’s konden maken. En bedrijven borduurden op dat werk voort en integreerden camera’s in laptops en smartphones.