NASA is klaar om de rover – die in 2020 gelanceerd moet worden en onder meer gaat onthullen hoe Mars klinkt – te gaan bouwen.

Net als elke ruimtemissie van NASA moet de nieuwe Marsrover vier verschillende fasen doorlopen. De eerste fase bestaat uit vaststellen hoe de rover er in concept uit moet gaan zien en aan welke eisen deze moet voldoen. De tweede stap is een eerste ontwerp maken en de technologie voor de missie ontwikkelen. De derde stap bestaat uit het definitieve ontwerp voor de missie maken en de vierde fase bestaat uit het bouwen, testen en lanceren van de missie. NASA maakt bekend dat het met het oog op de nieuwe Marsrover zojuist de derde fase heeft doorlopen en dus klaar is om de rover te gaan bouwen.

Landing
Het is de bedoeling dat de rover landt in een gebied op Mars waar in het verleden wellicht leven is geweest. Die landing verloopt in grove lijnen zoals de landing van Curiosity. Alleen kan NASA de nieuwe Marsrover veel nauwkeuriger op het oppervlak van de rode planeet neerzetten. Dat betekent dat ook veilige landingsplaatsen in een verder onveilige zone kunnen worden overwogen en dat er dichter bij de plek waar de Marsrover onderzoek moet doen, geland kan worden.

Grondstoffen
De nieuwe Marsrover lijkt in veel opzichten op een rover die we nu reeds op Mars aantreffen: Curiosity. Dat is een bewuste keuze. NASA wil zo de risico’s en kosten die de missie met zich meebrengt, terugdringen. Maar er zijn ook verschillen tussen de nieuwe Marsrover en Curiosity. Met name als het gaat om de instrumenten aan boord van de rovers. De missie van Curiosity richt zich voornamelijk op de vraag of er ooit leven was op Mars. De nieuwe Marsrover houdt zich daar ook mee bezig, maar kun je tevens zien als een voorbereiding op een bemande missie naar Mars. Zo zal deze onder meer onderzoek doen naar de beschikbaarheid van grondstoffen die toekomstige astronauten na landing op Mars kunnen gebruiken (denk bijvoorbeeld aan zuurstof).

Gesteente verzamelen
Daarnaast beschikt de nieuwe Marsrover over instrumenten om gesteente op Mars te verzamelen en analyseren. Ook bijzonder: de Marsrover gaat er eigenlijk wel vanuit dat de verzamelde gesteenten in de toekomst van het oppervlak van Mars worden gehaald. Zo is het de bedoeling dat de nieuwe Marsrover dertig verzamelde monsters op specifieke plekken op Mars achterlaat, zodat ze tijdens een toekomstige Marsmissie kunnen worden opgepikt en voor verdere analyse naar de aarde kunnen worden gebracht. Op aarde kan in die monsters onder meer gezocht worden naar sporen van leven en eventuele gezondheidsrisico’s die een verblijf op Mars voor mensen met zich meebrengt.

De nieuwe Marsrover. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

De nieuwe Marsrover. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Microfoon
Natuurlijk beschikt de rover ook over camera’s om prachtige foto’s te maken van Mars. En de rover heeft tal van sensoren om onderzoek te doen naar het weer op de rode planeet. Tevens kan deze met behulp van radar meer inzicht geven in geologische structuren onder het oppervlak. Ook bijzonder is dat de rover uitgerust is met een microfoon die onder meer de geluiden tijdens het afdalen en de landing van de rover zal opnemen. Het is niet voor het eerst dat NASA een microfoon meegeeft aan een ruimtemissie. Ook Marslander Phoenix had er bijvoorbeeld één, maar nog nooit is een microfoon op het oppervlak van de rode planeet gebruikt. “Dit is een geweldige mogelijkheid voor het publiek om de geluiden van Mars voor het eerst te horen,” denkt onderzoeker Matt Wallace.

Het is de bedoeling dat de nieuwe Marsrover in de zomer van 2020 gelanceerd wordt. In februari 2021 moet deze dan aankomen op de rode planeet.