Het gaat om een superaarde op zo’n 60 lichtjaar afstand van de aarde.

Dat heeft NASA bekend gemaakt op Twitter. Officieel staat de superaarde momenteel te boek als ‘kandidaat-planeet’, wat betekent dat het bestaan ervan nog bevestigd moet worden door andere onderzoekers (eventueel met behulp van andere observatoria).

Pi Mensae
De kandidaat-planeet cirkelt rond de heldere ster Pi Mensae, op bijna 60 lichtjaar afstand van de aarde. De planeet zou iets meer dan 6 dagen nodig hebben om een rondje rond de moederster te voltooien.

Snel
De ontdekking is behoorlijk opzienbarend. Planetenjager TESS werd in april 2018 gelanceerd en startte op 25 juli met het verzamelen van wetenschappelijke data. En nu reeds is er in die data dus het signaal van een kandidaat-planeet ontdekt. Het belooft wat voor de toekomst. Zoals het er nu naar uitziet zal de missie van TESS twee jaar duren. Gedurende die twee jaar bestudeert de planetenjager het licht van sterren die relatief dicht bij de aarde staan (tot een afstand van zo’n 300 lichtjaar) en zo’n 30 tot 100 keer helderder zijn dan de sterren waar voorganger Kepler zijn blik op richtte. NASA verwacht dat TESS in die periode duizenden kandidaat-planeten gaat vinden, waaronder ongeveer 500 superaardes en exemplaren die net zo groot zijn als de aarde.

Veel van de door TESS ontdekte planeten zullen we – doordat ze vrij dichtbij staan en rond zeer heldere sterren cirkelen – over een paar jaar met behulp van ruimtetelescoop James Webb gedetailleerder kunnen bekijken. De telescoop kan onder meer de atmosfeer van de planeten uitpluizen en op basis daarvan meer onthullen over de leefbaarheid.