orion

Zelfs als één van de drie parachutes waarmee het nieuwe ruimtevaartuig van NASA moet landen dienst weigert, komt het allemaal goed. Dat blijkt uit experimenten. NASA gooide het ruimtevaartuig van meer dan 7500 meter hoogte uit een vliegtuig en zag hoe het ruimtevaartuig met één dienst weigerende parachute veilig landde.

“Natuurlijk zijn we niet van plan om een dienst weigerende parachute te hebben, maar we hebben bewezen dat het systeem, wanneer dat het geval is, robuust genoeg is om de bemanning alsnog veilig op aarde te laten landen,” vertelt Chris Johnson naar aanleiding van de experimenten die NASA gisteren uitvoerde.

Veilig
De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie testte gisteren het Orion-ruimtevaartuig: de opvolger van de spaceshuttle. NASA nam het nieuwe ruimtevaartuig Orion mee naar 7620 meter hoogte en zorgde ervoor dat één van de drie parachutes niet uitklapte. Ondanks het ‘falen’ van één van de parachutes landde Orion toch veilig op aarde.

Eén van de parachutes faalt. Foto: NASA.

Eén van de parachutes faalt. Foto: NASA.

Ver weg
NASA heeft grote plannen met Orion. Het ruimtevaartuig moet de Amerikanen ver het zonnestelsel in brengen: naar asteroïden en misschien zelfs naar Mars. Het ruimtevaartuig is dan ook in tal van opzichten radicaal anders dan de spaceshuttle die vooral bedoeld was voor korte ritjes. Ook de landing van Orion verloopt heel anders. Omdat Orion van grotere afstanden op aarde terugkeert, zal deze ook met grotere snelheid de aarde naderen. Met behulp van parachutes moeten astronauten het ruimtevaartuig afremmen, waarna Orion veilig met een plons in de Stille Oceaan kan landen.

De komende jaren zal Orion nog aan flink wat testen worden onderworpen. Eén van de belangrijkste staat gepland voor 2014 wanneer Orion zijn eerste testvlucht maakt. Het ruimtevaartuig zal zich dan (zonder bemanning) verder dan 5700 kilometer van de aarde verwijderen. De laatste keer dat een ruimtevaartuig ontworpen om mensen te vervoeren zo ver van de aarde vandaan vloog, is al meer dan 40 jaar geleden.