De natuur is veel beter bewapend tegen het zeer gevaarlijke broeikasgas lachgas dan gedacht. Dat blijkt uit nieuw onderzoek. Wetenschappers hebben een heel nieuw leger, in de vorm van micro-organismen, ontdekt dat het broeikasgas bestrijdt.

Het is al enige tijd bekend dat er een groep micro-organismen is die lachgas bestrijdt. De micro-organismen zetten lachgas om in het ongevaarlijke stikstofgas. Maar wetenschappers hebben nu ontdekt dat vele andere groepen micro-organismen daartoe in staat zijn.

Enzymen
Ze deden die ontdekking toen ze het genoom van micro-organismen onder de loep namen. Ze zochten daarin naar enzymen die een cruciale rol spelen bij het omzetten van lachgas. Tot hun verbazing bleken veel verschillende micro-organismen over enzymen uit deze klasse te beschikken. Microben met de vaardigheid om lachgas om te zetten in stikstofgas blijken in bijna alle – en mogelijk zelfs alle – soorten grond en sedimenten terug te komen. De onderzoekers moeten dan ook concluderen dat het leger dat de natuur moet beschermen tegen lachgas veel groter is dan gedacht.

WIST U DAT…

…klimaatverandering koffie wel eens tot een zeldzame delicatesse kan maken?

Verklaring
Het onderzoek verklaart een hoop, legt onderzoeker Frank Loeffler uit. Zo hadden onderzoekers voor dit onderzoek al vastgesteld dat er een onbekende factor was die de uitstoot van lachgas terugbracht. Die factor is nu gevonden. Dankzij de ontdekking krijgen onderzoekers een beter beeld van hoe de natuur zich tegen het broeikaseffect wapent en welke gevolgen dat heeft voor de hoeveelheden broeikasgassen in de atmosfeer. “Dit stelt ons in staat om de consequenties die menselijke activiteiten op de vernietiging van de ozonlaag en de wereldwijde opwarming hebben beter te beschrijven en te voorspellen.”

Wanneer we denken aan klimaatverandering, denken we vaak ook aan de bekendste boosdoener: koolstofdioxide. Maar lachgas moeten we ook niet onderschatten: het is 300 keer krachtiger dan CO2 en in staat om elke keer als het in de atmosfeer terecht komt, de ozonlaag te vernietigen. Lachgas komt op verschillende manieren vrij, bijvoorbeeld door activiteiten in de landbouw en verbranding van fossiele brandstoffen.