Neanderthalers aten voornamelijk plantenetende dieren zoals mammoeten en neushoorns, maar ze waren ook niet vies van vegetarische kost, zo blijkt.

Die conclusie trekken Duitse onderzoekers nadat ze de botten van Neanderthalers bestudeerden. Die botten werden op twee plekken in België teruggevonden. De onderzoekers keken naar de isotopen in collageen. Die isotopen kunnen onder meer vertellen hoe het dieet van deze Neanderthalers in elkaar stak.

Vegetarisch
Uit het onderzoek blijkt dat een groot deel van hun dieet bestond uit vegetarisch voedsel. Maar liefst twintig procent van hun dieet bestond uit plantaardig materiaal. Eerder onderzoek toonde aan dat ook het dieet van mensen in de Steentijd voor ongeveer hetzelfde deel uit vegetarisch voedsel bestond.

Grote planteneters
Tevens hebben de onderzoekers ontdekt dat het grootste deel van het dieet van de Neanderthalers bestond uit grote planteneters, zoals mammoeten. “Eerder werd aangenomen dat de Neanderthalers dezelfde voedselbronnen gebruikten als de dieren in hun omgeving,” vertelt onderzoeker Hervé Bocherens. “Maar onze resultaten laten zien dat alle roofdieren een heel specifieke niche innamen en doorgaans een voorkeur hadden voor kleine prooien, zoals herten, wilde paarden of bisons, terwijl de Neanderthalers zich richtten op de grote planteneters zoals mammoeten en wolharige neushoorns.”

Het is voor het eerst dat onderzoekers op zo’n overtuigende wijze aan kunnen tonen dat het dieet van Neanderthalers voor zo’n groot deel vegetarisch was. De onderzoekers hopen dat hun studie bij kan dragen aan een beter begrip van de Neanderthaler en zijn ondergang. Zo’n 40.000 jaar geleden verdween de Neanderthaler van het toneel, waarna de moderne mens de wereld veroverde. Onduidelijk is nog altijd waarom de Neanderthaler het – in tegenstelling tot de moderne mens – niet gered heeft. In het verleden zijn diverse verklaringen voor de ondergang van de Neanderthaler geopperd. Eén van die verklaringen stelde dat het dieet van de Neanderthaler een rol heeft gespeeld in zijn ondergang. Maar nu blijkt dat dat dieet niet zo heel veel anders was dan dat van moderne mensen. “We vinden meer en meer bewijs dat het dieet geen beslissende factor was,” stelt Bocherens.