In het tandplak van Neanderthalers die zo’n 49.000 jaar geleden leefden, hebben onderzoekers houtvezels aangetroffen.

Onderzoekers bestudeerden het tandplak van Neanderthalers die vele jaren geleden in Spanje leefden. En bij één van de Neanderthalers troffen ze in dat tandplak heel kleine houtvezels aan. Deze vezels waren afkomstig van een conifeer en moeten volgens de onderzoekers niet verward worden met andere, eetbare delen van de conifeer. Ze sluiten dan ook uit dat deze vezels verband houden met het dieet van de oude mensachtigen.

Tandenstokers?
Maar hoe zijn die vezels dan in de mond van de Neanderthalers terecht gekomen? Het is mogelijk dat de vezels verband houden met de mondhygiëne, zo stellen de onderzoekers. In andere woorden: mogelijk getuigen de houtvezels ervan dat Neanderthalers al tandenstokers gebruikten.

Derde hand
Maar er is nog een andere optie. De onderzoekers keken namelijk ook naar hoe de tanden eraan toe waren. En de slijtage van de tanden suggereert dat deze niet alleen gebruikt werden om te eten, maar ook voor activiteiten die niet aan eten gerelateerd waren. Volgens de onderzoekers gebruikten de Neanderthalers hun gebit soms als een ‘derde hand’. Zo kan het zijn dat ze soms een houten voorwerp tussen hun tanden klemden en dat daarbij de houtvezels in de mond en in het tandplak terecht zijn gekomen.

WIST JE DAT…

Belangrijk
Hoewel dus onduidelijk blijft hoe de houtvezels in de mond van de Neanderthalers terecht zijn gekomen, is het onderzoek wel heel belangrijk. De wetenschappers tonen immers aan dat ook niet-eetbaar materiaal in het tandplak van Neanderthalers bewaard is gebleven en dat materiaal kan ons weer meer vertellen over hun levenswijze. Tanden zijn dus een veel grotere bron van informatie dan gedacht.

Het idee dat Neanderthalers hun tanden schoonhielden of deze – heel handig – gebruikten als ze hun handen vol hadden, zou een aantal jaren geleden nog als vergezocht zijn beschouwd. Lang werden Neanderthalers namelijk gezien als vrij domme, lompe mensachtigen. Maar de laatste jaren schetst onderzoek een heel ander beeld. Neanderthalers blijken net zo intelligent te zijn geweest als moderne mensen.