Door seks te hebben met Neanderthalers liepen moderne mensen mogelijk een seksueel overdraagbare infectie op die onder meer kanker kan veroorzaken.

Moderne mensen en Neanderthalers deelden de lakens. Vandaar dat het genoom van bijna alle moderne mensen voor een deel – tot wel vijf procent – uit Neanderthaler-DNA bestaat. Maar die gezellige nachten hadden een keerzijde, zo schrijven onderzoekers in het blad Molecular Biology and Evolution. De Neanderthalers hielpen onze voorouders namelijk aan een vervelende variant van het Humaan Papillomavirus (HPV).

HPV 16
We hebben het over HPV 16: deze vorm van het virus kan onder meer baarmoederhalskanker veroorzaken. Lang werd gedacht dat deze variant van het virus samen met moderne mensen evolueerde. Maar een nieuw onderzoek schetst een heel ander beeld.

HPV 16A
Ook binnen HPV 16 heb je weer verschillende varianten: HPV 16A, -B, -C en -D. En de onderzoekers stellen nu – op basis van modellen – dat de archaïsche mensensoorten (de mensachtigen – met uitzondering van de moderne mens – die tot 500.000 jaar geleden leefden) HPV 16A bij zich droegen. En de moderne mensen droegen HPV 16B, -C en -D met zich mee. Toen de moderne mensen Afrika verlieten en seks hadden met de Neanderthalers, verkregen zij de variant van het HPV-virus waar deze archaïsche mensen mee rondliepen: HPV 16A. Deze variant verspreidde zich snel onder de moderne mensen.

Het onderzoek kan verklaren waarom HPV 16A nauwelijks voorkomt in Sub-Saharisch Afrika, terwijl het de meest voorkomende HPV 16-variant in de rest van de wereld is. De moderne mensen lieten HPV 16B, -C en -D achter in Afrika en liepen de HPV 16A-variant op toen ze Afrika verlieten en Neanderthalers ontmoetten. Maar het onderzoek heeft meer implicaties. De meeste mensen worden wel eens blootgesteld aan Humaan Papillomavirussen, maar de meeste mensen weten er ook weer van te herstellen. Slechts een klein deel komt de infectie niet te boven en ontwikkelt kanker. Mogelijk kan de mate waarin we archaïsch DNA bezitten, deze verschillen verklaren.