Nederlandse wetenschappers hebben ontdekt dat een uitzonderlijk klein siliciumkristal in een warmtemotor verandert als er elektrische stroom door geleid wordt. Het kristal is ongeveer zo klein als een bacterie en alles wijst erop dat dit wel eens de kleinste warmtemotor ooit kan zijn. Het kristal kan voor diverse doeleinden gebruikt worden, bijvoorbeeld in nauwkeurige klokken.

Silicium is allang onderwerp van onderzoek en wetenschappers weten er dan ook al heel wat vanaf. Maar het materiaal blijkt nog steeds verrassingen in petto te hebben. In het blad Nature Physics doen Nederlandse wetenschappers één van de nieuwste ontdekkingen uit de doeken.

Het kleine siliciumkristal kan ook gebruikt worden als koeler. Het kristal bereikt onder bepaalde omstandigheden een temperatuur van -200 graden Celsius. Wetenschappers zouden deze minuscule koeling kunnen gebruiken om de gevoeligheid van mechanische sensoren en spiegels te verbeteren.

De wetenschappers denken overigens niet dat silicium het enige materiaal is waarmee een warmtemotor gemaakt kan worden. Waarschijnlijk treedt het effect bij ieder conductief piezoresistief materiaal op.