Een vrouw die niet in staat is om angst te ervaren, helpt wetenschappers om een medicijn of behandeling te vinden tegen het posttraumatische stresssyndroom. De dame – die SM wordt genoemd – heeft geen amygdala en is dus niet goed in staat om informatie aan emoties te koppelen. Daardoor lacht ze om het spookhuis en zijn horrorfilms niet eng, maar grappig.

De onderzoekers onderwierpen de vrouw aan allerlei enge situaties. Zo werd ze geconfronteerd met slangen, harige spinnen, horrorfilms en spookhuizen. Maar het maakte haar niet eng. De vrouw voelt wel allerlei emoties, maar is als volwassene naar eigen zeggen nog nooit bang geweest.

Dier
Het is voor het eerst dat wetenschappers een mens aan dergelijke studies kunnen onderwerpen. Eerder haalden onderzoekers de amygdala uit dieren. Daarbij bleek dat de dieren in kwestie geen angst meer kenden, maar dat het ook bij mensen kon voorkomen, is nieuw.

Volwassen
De vrouw ervoer als kind wel enige angst en weet dat sommige situaties angst horen op te roepen. Maar al volwassenen is ze gewoon niet meer bang te krijgen. Toen een overvaller haar een mes tegen de keel zette, bleef ze rustig. En toen een man haar met een pistool bedreigde, voelde ze eveneens niets.

Horror
De onderzoekers wilden dat natuurlijk wel eens met eigen ogen zien. Ze namen haar mee naar een horrorfilm en lieten haar kennismaken met een tarantula. Het deed haar weinig. Sterker nog: de vrouw wilde de levensgevaarlijke spin heel graag aanraken. De onderzoekers konden dat maar ternauwernood voorkomen. “Omdat ze geen amygdala heeft, is ze ook niet in staat om gevaar te detecteren en te vermijden,” merkt onderzoeker Justin Feinstein op. “Het is best opmerkelijk dat ze überhaupt nog in leven is.”

WIST U DAT…

angst voor eten een echte ziekte is?

De onderzoekers concluderen dat de amygdala voornamelijk de bron van angst is. Dit deel van de hersenen genereert ook andere emoties, maar angst is toch wel één van de belangrijkste. De wetenschappers zetten hun studie naar de vrouw voort en hopen uiteindelijk een behandeling of medicijn te ontwikkelen voor mensen met enorme angsten. Mensen met een posttraumatisch stresssyndroom (PTSS) zijn mogelijk ook gebaat bij de studie. Hun levens worden soms geregeerd door angst waardoor ze niet eens de deur uit durven.