De dagen worden korter, een ontslag dreigt of een familielid ligt op sterven: een depressie kent vele oorzaken. Oplossingen zijn een stuk schaarser, maar wetenschappers van de Amerikaanse Duke universiteit beweren nu dat blauwe lichtflitsen een depressie tegen kunnen gaan. Wellicht kunnen depressieve mensen hun medicijnen in de toekomst in de prullenbak gooien.

De wetenschappers kregen hulp van muizen om de nieuwe behandeling te testen. Het team gebruikte een virus (herpes simplex) om een bepaald proteïnekanaal in de neuronen gevoeliger te maken voor licht. Vervolgens vuurden de wetenschappers vijf minuten lang blauwe lichtflitsen op de muizen af.

Verrassend genoeg gaven de genetisch aangepaste muizen na de behandeling geen depressieve signalen af. Daarnaast kregen de dieren weer zin in het leven. Zo nam het aantal dieren dat suikerwater verkoos boven normaal water met vijftien procent toe.

Dit is het eerste onderzoek waaruit blijkt dat optogenetica een anti-depressief effect kunnen hebben. De resultaten laten zien dat de mentale toestand van een persoon kan afhangen van het hersendeel dat betrokken is bij het maken van beslissingen en sociaal gedrag. “Nu zijn er tekenen dat een verandering in de prefrontale cortex het mentale welzijn kan beïnvloeden,” concludeert onderzoeker Herbert Covington.

De volgende stap in de studie naar depressie is uitzoeken hoe dit specifieke deel van de hersenen samenwerkt met andere hersendelen en zo een depressie vormt.