Heeft u last van negatieve gedachten waar u eigenlijk het liefst vanaf zou willen? Schrijf ze op en gooi ze vervolgens letterlijk in de prullenbak. Dat werkt echt, zo suggereert een nieuw onderzoek.

Uit hetzelfde onderzoek blijkt ook dat mensen die gedachten opschrijven en daarna in hun binnenzak stoppen, deze gedachten niet vergeten, maar ze juist eerder gebruiken wanneer ze een oordeel over iets moeten vellen. “Hoe je je gedachten labelt – als afval of als iets wat het waard is om beschermd te worden – lijkt een verschil te maken in hoe je deze gedachten gebruikt,” vertelt onderzoeker Richard Petty van de Ohio State University.

Experiment
De onderzoekers verzamelden 83 scholieren en lieten ze geloven dat ze deelnamen aan een onderzoek over hun lichaamsbeeld. Elke proefpersoon moest drie positieve of drie negatieve gedachten over zijn of haar eigen lichaam opschrijven. Vervolgens moesten de proefpersonen naar de gedachten die ze opgeschreven hadden, kijken. De helft van de scholieren kreeg de opdracht over de gedachten na te denken en deze vervolgens in de prullenbak te gooien “omdat hun gedachten niet bij ze hoefden te blijven”. De andere proefpersonen moesten ook nadenken over hun gedachten en hun pennenvruchten nakijken op foutjes in de spelling en grammatica. Na afloop van dit experiment kregen de proefpersonen de opdracht om hun houding jegens hun eigen lichaam te beoordelen.

Resultaat
Uit het onderzoek blijkt dat het voor de proefpersonen die de gedachten bij zich hadden gehouden en deze enkel op foutjes in spelling en grammatica hadden gecontroleerd, toe deed of ze een positieve of negatieve gedachte hadden opgeschreven. Proefpersonen die een positieve gedachte hadden neergepend, stonden enkele minuten later ook positiever tegenover hun lichaam dan proefpersonen die van de onderzoekers negatieve gedachten moesten opschrijven.

Echt weggooien

Het resultaat lijkt duidelijk: mensen die bepaalde gedachten willen loslaten, doen er goed aan deze op te schrijven en weg te gooien. Maar: is het daarvoor echt nodig om ze in de prullenbak te werpen? Is uzelf inbeelden dat u de gedachten weggooit niet genoeg? In een experiment gingen onderzoeker op zoek naar een antwoord op die vraag. Ze lieten 78 scholieren achter een pc plaatsnemen en hun gedachten typen. Sommige proefpersonen verwijderden het document vervolgens door het naar de prullenbak te slepen. Anderen sloegen het netjes op. Een derde groep moest zich inbeelden dat zij het document naar de prullenbak sleepten. Weer bleken proefpersonen die de gedachten echt in de virtuele prullenbak hadden gegooid niet meer door die gedachten beïnvloed te worden. De proefpersonen die zich inbeeldden dat ze het document naar de prullenbak sleepten, waren de gedachten nog niet kwijt en werden er nog steeds door beïnvloed. “Hoe sterker een persoon ervan overtuigd is dat de gedachten echt weg zijn, hoe beter. Jezelf inbeelden dat je ze weggooit, lijkt niet te werken.”

Weggegooid
Opvallend genoeg was dat in de groep met proefpersonen die hun gedachten in de prullenbak hadden gegooid heel anders. Of zij positieve of negatieve gedachten hadden opgeschreven, maakte niet uit. Er was geen verschil tussen hoe mensen die positief of negatief hadden geschreven hun lichamen beoordeelden. “Toen zij hun gedachten hadden weggegooid, dachten ze er niet meer aan, ongeacht of ze nu positief of negatief waren.”

Gedachten bewaren
Een tweede experiment verliep ongeveer op dezelfde manier, zo schrijven de onderzoekers in het blad Psychological Science. Alleen moesten mensen nu negatieve of positieve gedachten opschrijven over iets waarvan de meeste mensen geloven dat het goed is: een mediterraan dieet. Een deel van de proefpersonen moest de gedachten vervolgens weggooien. Een tweede groep moest deze op tafel laten liggen en een derde groep kreeg de opdracht de gedachten goed te bewaren: in hun zak of portemonnee. Vervolgens moesten de proefpersonen aangeven hoe ze tegen het dieet aankeken en of ze geneigd waren om het dieet zelf te volgen. Ook nu werden de mensen die de gedachten hadden weggegooid in hun oordeel niet beïnvloed door wat ze hadden opgeschreven. Mensen die de gedachten op tafel lieten liggen, werden wel beïnvloed: als zij bijvoorbeeld negatieve gedachten hadden opgeschreven, waren ze sneller geneigd om zich ook negatief over het dieet uit te spreken. De mensen die de gedachten in hun zak of portemonnee bewaarden, werden nog sterker dan de mensen die de gedachten op hun tafel hadden liggen door de gedachten beïnvloed. “Dit suggereert dat je je gedachten kunt uitvergroten en belangrijker voor jezelf kunt maken door ze bij je te houden in je portemonnee of tas.”

De onderzoekers benadrukken dat het weggooien van nare gedachten geen wondermiddel is. “Zelfs als je gedachten in de prullenbak gooit, zijn ze niet echt weg, je kunt ze weer regenereren. Maar de representatie van deze gedachten is weg, in ieder geval tijdelijk en het is dan gemakkelijker om niet aan ze te denken.” De onderzoekers willen nu uit gaan zoeken of er een manier is om deze gedachten voor een langere periode uit te schakelen.