Vrijdag 20 augustus is een bijzondere dag voor astronomen. Neptunus maakt dan voor het eerst sinds zijn ontdekking in 1846 zijn baantje rondom de zon af. Aanstaande vrijdag staat de planeet op exact dezelfde lijn als de aarde en de zon. Dat betekent dat Neptunus vrij dicht bij de aarde staat en ook redelijk goed te zien is!

De ontdekking van Neptunus is een interessant verhaal. Men vermoedde namelijk altijd al dat de planeet er was, maar ‘zag’ de gasgigant pas relatief kort geleden. In 1781 ontdekte Sir William Herschel de planeet Uranus. Diens positie was wat vreemd, dus men vermoedde dat een planeet in de buurt de bewegingen van Uranus beïnvloedde.

Ontdekt
Zo rond 1845 calculeerden John Couch Adams en Urbain Le Verrier waar die tweede planeet dan zou moeten staan. Dat lukte, maar ze konden geen astronoom vinden die de coördinaten middels observaties wilde bevestigen. Pas een jaar later werpt astronoom Johann Galle een blik op de coördinaten en hij ontdekt Neptunus. Dat was op 23 september. Onmiddellijk ontstond er een debat, want wie had Neptunus nu echt ontdekt? Adams of Le Verrier of Galle? De ontdekking kwam uiteindelijk op alledrie de namen te staan.

Galileo
Ironisch genoeg waren de drie heren eigenlijk geen van drieën de ontdekkers. Galileo Galilei zag Neptunus al twee keer eerder: in december 1612 en januari 1613. Maar Galilei dacht dat het om een ster ging en liet de credits liggen.

Wilt u deze week op zoek naar Neptunus? Dan kan deze kaart u misschien helpen. Door een kleine telescoop lijkt de planeet misschien op een ster, maar let op de blauwgroenige kleur: dat is typisch Neptunus. Door de telescoop mag de planeet dan klein lijken; in werkelijkheid is Neptunus tamelijk gigantisch. De planeet heeft een diameter die vier keer zo groot is als die van de aarde.

Kaart: Starry Night Software