pluto

We hebben er even op moeten wachten, maar binnenkort arriveren ze op aarde: nieuwe foto’s van Pluto en zijn manen!

Zo’n zeven weken nadat New Horizons langs Pluto scheerde en we de eerste detailfoto’s van deze mysterieuze dwergplaneet onder ogen kregen, is NASA begonnen met het intensief ‘downlinken’ van de tientallen gigabits aan informatie die New Horizons verzameld en opgeslagen heeft. Dat proces is afgelopen zaterdag in een stroomversnelling gebracht en naar verwachting hebben we alle gegevens die New Horizons verkreeg over een jaartje binnen.

Geduld
Ook al reizen de radiosignalen afkomstig van New Horizons net zo snel als het licht: ze doen er meer dan 4,5 uur over om op aarde te arriveren. Ze moeten dan ook 4,8 miljard kilometer afleggen om hier te komen! De signalen worden ontvangen door NASA’s Deep Space Network.

Het neusje van de zalm
“Dit is waar we voor kwamen – deze beelden, spectra en andere soorten gegevens – gaan ons helpen om de oorsprong en evolutie van het systeem van Pluto voor het eerst te doorgronden,” vertelt onderzoeker Alan Stern. “En wat nu binnenkomt is niet alleen de resterende 95 procent van de data die zich aan boord van New Horizons bevindt – het zijn ook nog eens de beste datasets, de foto’s met de hoogste resolutie, de belangrijkste gegevens over de atmosfeer en meer. Het is een schatkist.”

Meer
New Horizons scheerde op 14 juli langs Pluto en zijn manen. Kort daarna kwamen al de eerste foto’s van Pluto binnen. En daar troffen we heel wat verrassingen op aan. Zo bleek Pluto bijvoorbeeld over bergen te beschikken! Sinds eind juli stuurt New Horizons als continu informatie richting de aarde. Het ging dan met name om gegevens verzameld door instrumenten die onderzoek doen naar onder meer de zonnewind. Maar afgelopen weekend werd het tempo wat opgevoerd en nu komen ook andere gegevens en foto’s die New Horizons tijdens de scheervlucht maakte, binnen.

“De New Horizons-missie heeft vele jaren geduld gevraagd, maar op basis van de kleine hoeveelheid gegevens die we rond de scheervlucht onder ogen kregen, weten we dat de resultaten die nog binnen moeten komen het wachten waard zijn,” stelt onderzoeker Hal Weaver.