pluto-new-horizons

De ruimtesonde New Horizons is onderweg naar Pluto en haar maantjes. De sonde slaagde er eerder in om Pluto te fotograferen, maar nu is de afstand zo klein geworden dat ook de grootste maan van Pluto binnen handbereik is.

Op de foto is een vaag stipje naast Pluto te zien. Dit is Charon, die op een afstand van ruim 19.000 kilometer om Pluto draait. Dat is twintig keer dichterbij dan de afstand tussen de aarde en de maan. De maan heeft een diameter van 1.200 kilometer en is daarmee niet heel veel kleiner dan dwergplaneet Pluto (2.324 kilometer).

Wist u dat…

“Als we de eerste ontdekkingsfoto’s van Charon (uit 1978, red.) vergelijken met deze kiekjes van New Horizons, dan zien de beelden van de Pluto-sonde er prachtig uit”, zegt wetenschapper Hal Weaver van het New Horizons-project. “We zijn blij dat Charon en Pluto nu voor het eerst als twee losse objecten gezien worden door New Horizons.”

Van één naar één miljoen pixels
De reis is nog niet voorbij voor New Horizons. De ruimtesonde moet nog 885 miljoen kilometer afleggen naar de ijskoude dwergplaneet in de Kuipergordel. Dit is verder dan van de aarde naar Jupiter. Het is dus opmerkelijk dat de Long Range Reconnaissance Imager van New Horizons nu al zoveel details ziet. En dat worden er steeds meer. “Nu zijn we tevreden met de eerste pixel van Charon, maar over twee jaar moeten dat er één miljoen pixels zijn”, vervolgt Stern. “En dan zijn we ook een miljoen keer zo blij!”

New Horizons
In 2015 komt de New Horizons-ruimtesonde aan bij Pluto en haar vijf tot nu toe ontdekte manen. Toch denken wetenschappers dat Pluto veel meer manen heeft: vijftien om precies te zijn. De vierde en vijfde maan van de dwergplaneet kregen onlangs een naam. De vierde maan van Pluto heet vanaf nu Styx en de vijfde maan Kerberos.