new-horizons

Na een reis van negen jaar is de New Horizons-ruimtesonde klaar om Pluto en zijn manen te ontmoeten. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie maakte de ruimtesonde vanochtend om 03:53 uur Nederlandse tijd wakker na 1873 dagen geslapen te hebben.

Overigens sliep New Horizons niet aan één stuk door. In 1873 dagen tijd ontwaakte de ruimtesonde al achttien keer, verspreid over perioden van 36 en 202 dagen. Vandaar dat we af en toe konden genieten van een mooi kiekje. De dutjes drukten de kosten en daarnaast zorgden ze ervoor dat de elektronica aan boord van New Horizons in dit stadium nog amper is gebruikt. Wanneer de ruimtesonde bij Pluto aankomt, is de apparatuur nog zo goed als nieuw.

Routine
“Technisch gezien was dit een routineklusje, omdat we deze procedure al vaker hebben gedaan”, vertelt projectleider Glen Fountain van het New Horizons-team. “Maar symbolisch is het zeker van waarde. Het is het begin van de aankomst bij Pluto.”

Vier lichtuur
De afstand tot Pluto is op dit moment 260 miljoen kilometer. Dit valt wel mee, want de totale afstand van de aarde tot Pluto is gemiddeld vier miljard kilometer! Licht doet er ongeveer vier uur over om van de zon naar Pluto te reizen, terwijl de afstand tussen de zon en de aarde slechts acht lichtminuten is.

Na Pluto en zijn manen hoopt New Horizons andere Kuipergordelobjecten te bezoeken

Scheervlucht langs Pluto
Nu New Horizons definitief is ontwaakt, blijft deze ruimtesonde wakker tot zijn aankomst bij Pluto. Op 14 juli 2015 zal de afstand tussen New Horizons en de dwergplaneet Pluto het kleinst zijn en zullen er veel foto’s gemaakt worden van het Kuipergordelobject. Overigens gaat New Horizons niet in een baan rond Pluto cirkelen, maar scheert het ruimtevaartuig langs de dwergplaneet. De belangrijkste reden is dat New Horizons een snelheid van 43.000 kilometer per uur heeft. Om in een baan om Pluto te cirkelen, moet de ruimtesonde flink afremmen en dat vreet brandstof: 1000 keer meer dan New Horizons bij zich heeft. Daarnaast willen wetenschappers het ruimtevaartuig inzetten om andere Kuipergordelobjecten te onderzoeken. Dit jaar is een shortlist gemaakt van objecten die de ruimtesonde hoopt te bezoeken.

Volgend jaar
2015 belooft een bijzonder jaar te worden. Voor het eerst krijgen we scherpe foto’s te zien van grote objecten in ons zonnestelsel, zoals Pluto, Charon en natuurlijk ook Ceres. Kijk jij er ook al naar uit?

Niks missen over New Horizons?
Volg het New Horizons-nieuws op Scientias.nl. Er is een speciale themapagina met een verzameling van al het New Horizons-nieuws. Meld je aan voor het Scientias Magazine (rechts) en wij sturen de eerste foto’s van Pluto zo snel mogelijk naar je toe!