maantjes-pluto

De New Horizons-ruimtesonde heeft een overbelichte foto van Pluto en zijn manen gemaakt. Op deze foto treffen we voor het eerst alle bekende manen van Pluto aan: Hydra, Nix, Styx, Charon en Kerberos. De kans is groot dat er de komende weken nieuwe manen worden ontdekt.

De foto is gemaakt op een afstand van negentig miljoen kilometer bij Pluto vandaan. Hydra, Nix en Charon zijn al eerder gespot, maar Kerberos en Styx nog niet. Dit heeft ermee te maken dat Kerberos en Styx een doorsnee hebben van enkele tientallen kilometers. Deze maantjes zijn dus piepklein.

Wetenschappers verwachten dat er de komende tijd meer kleine manen ontdekt gaan worden bij de dwergplaneet. In verschillende computersimulaties doken namelijk meer manen op dan dat Pluto heeft. De extra maantjes van Pluto zijn mogelijk niet breder dan één tot drie kilometer, dus het is logisch dat New Horizons ze nog niet kan zien.

De New Horizons-ruimtesonde scheert op 14 juli langs Pluto en zijn manen. Pluto was lange tijd de negende planeet van ons zonnestelsel, maar is in 2006 gedegradeerd tot dwergplaneet. Het is een zeer ambitieuze missie, want Pluto is nog nooit door een ruimtesonde bezocht en al sinds de ontdekking in 1930 gehuld in een mist van mysterie. Na het flitsbezoek vervolgt New Horizons zijn reis om andere Kuipergordelobjecten te bezoeken.