Na afscheid te hebben genomen van Pluto is ruimtesonde New Horizons nu onderweg naar Kuipergordelobject 2014 MU69. Een lange reis, maar onderweg is gelukkig genoeg te zien!

Dat blijkt wel uit nieuwe beelden van New Horizons die NASA zojuist heeft vrijgegeven. Op de beelden is de dwergplaneet Quaoar te zien. Met een diameter van zo’n 1100 kilometer is de dwergplaneet ongeveer half zo groot als Pluto.

Grote afstand
Op het moment dat New Horizons deze foto’s maakte, was deze zo’n 2,1 miljard kilometer van Quaoar verwijderd. Quaoar was op datzelfde moment maar liefst 6,4 miljard kilometer van de zon verwijderd.

Beelden: NASA / JHUAPL / SwRI.

Beelden: NASA / JHUAPL / SwRI.

Reflectie
Hoewel Quaoar maar een stipje aan de hemel is, kunnen onderzoekers op basis van deze beelden toch iets meer over de dwergplaneet te weten komen. New Horizons ziet slechts een deel van het verlichte oppervlak van Quaoar. Vanaf de aarde zien we het gehele verlichte oppervlak. Door de beelden van New Horizons te vergelijken met de beelden die gemaakt zijn vanaf de aarde, kunnen onderzoekers meer te weten komen over de reflecterende eigenschappen van het oppervlak van Quaoar.

Sterren en sterrenstelsels
Naast Quaoar zie je op de beelden van New Horizons ook veel sterren en twee afgelegen sterrenstelsels (IC 1048 en UGC 09485). Beide sterrenstelsels zijn zo’n 370 miljard keer verder van New Horizons verwijderd dan Quaoar. In tegenstelling tot de sterrenstelsels en sterren lijkt Quaoar te bewegen.

New Horizons scheerde in juli 2015 langs Pluto en is momenteel onderweg naar Kuipergordelobject 2014 MU69. Naar verwachting komt de sonde daar in januari 2019 aan.