newhorizons

Het is ruimtesonde New Horizons gelukt om Pluto’s kleine maantje Hydra te spotten. En dat terwijl de ruimtesonde nog 430 miljoen kilometer van Pluto verwijderd is. Dat belooft wat voor de komende maanden!

Om Hydra te kunnen spotten, maakte New Horizons op 18 juli 48 foto’s met een belichtingstijd van 10 seconden van Pluto en omgeving. Op 20 juli deed de sonde dat opnieuw. De beste foto’s legden de onderzoekers vervolgens naast elkaar. Op die foto’s veranderden de sterren op de achtergrond niet. Door de zaken die niet veranderden weg te filteren, bleef uiteindelijk alleen Hydra over. Ook Pluto zien we op de beelden: het is de heldere vlek in het midden van de foto’s. Hydra – die over de periode van twee dagen van plaats verandert – zien we als een licht en donker vlekje.

Verrassing
Dat het New Horizons gelukt is om Hydra te spotten, is bijzonder. Wetenschappers hadden eigenlijk verwacht dat ze de maan pas in januari zouden kunnen waarnemen. “Ik ben opgewonden over deze eerste detectie van Hydra,” vertelt onderzoeker Alan Stern. “Het is een beetje een bonus.”

Meer
Alles weten over de missie van New Horizons? Klik hier!

Puin
De beelden die New Horizons van Hydra maakte, doen eigenlijk dienst als test. In de toekomst moet de Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) – het instrument dat gebruikt werd om Hydra te spotten – gebruikt worden om onder meer puin rond Pluto op te sporen. Dat ruimtepuin kan een gevaar vormen voor New Horizons en moet dus tijdig gedetecteerd worden. Ook kan niet worden uitgesloten dat met dit instrument nog nieuwe manen rond Pluto ontdekt worden.

“Met behulp van deze technieken, sprong Hydra zo uit de data, ondanks dat de maan nog weinig helder is, enkele keren minder helder dan de zwakste objecten die de New Horizons-camera veel dichter bij Pluto zou moeten kunnen detecteren. We zijn opgewonden dat we dit zien, omdat het aantoont dat onze technieken werken en dat onze camera werkt. Maar het is ook opwindend om een derde lid van het Pluto-systeem in beeld te zien komen, omdat het bewijst dat we er bijna zijn!”