pluto

Zo’n drie maanden nadat New Horizons langs Pluto scheerde, publiceren wetenschappers de eerste wetenschappelijke resultaten.

Het eerste – van waarschijnlijk vele – wetenschappelijke papers naar aanleiding van New Horizons’ scheervlucht is verschenen in het blad Science. De belangrijkste conclusies uit het paper vind je hieronder.

1. Geen maantje meer
Voor nu lijkt het erop dat Pluto daadwerkelijk maar vijf manen heeft; New Horizons heeft geen nieuwe exemplaren kunnen ontdekken. Dus blijft het bij Charon, Nix, Hydra, Kerberos en Styx. De laatste twee manen van de dwergplaneet werden pas recentelijk (in 2011 en 2012) ontdekt. Wetenschappers sloten eerder dan ook niet uit dat New Horizons nog nieuwe manen zou gaan ontdekken, maar dat is – zoals het er nu naar uitziet – dus niet het geval. “We kunnen met zekerheid zeggen dat tussen Pluto en de buitenste maan Hydra geen nieuwe ijzige objecten met een diameter groter dan 1,5 kilometer te vinden zijn,” vertelt onderzoeker Douglas Hamilton.

2. Pluto is kleurrijk en actief
Een andere belangrijke conclusie is dat Pluto heel kleurrijk is: de dwergplaneet kleurt van donkerrood tot blauw. Er zijn valleien, bergen en vlaktes die ontstaan lijken te zijn door langdurige geologische processen die in sommige gevallen nog steeds gaande zijn.

Nix (links) en Hydra (rechts). Afbeelding: NASA / JHUAPL / SWRI.

Nix (links) en Hydra (rechts). Afbeelding: NASA / JHUAPL / SWRI.

3. Pluto bezit waterijs
New Horizons toont voor het eerst overtuigend aan dat op de dwergplaneet waterijs te vinden is. Ook zijn onderzoekers er op organische verbindingen gestuit (tholine) en blijkt de luchtdruk in de atmosfeer van Pluto lager te zijn dan verwacht.

4. Nix en Hydra doen raar
De maantjes Nix en Hydra zijn met waterijs bedekt. Ook wijzen de gegevens van New Horizons erop dat deze manen op een vreemde manier roteren. De maantjes hebben namelijk niet altijd dezelfde zijde op Pluto gericht. Mogelijk is dat te wijten aan de aanwezigheid van Charon. “Het is mogelijk dat Nix en Hydra niet dezelfde zijde naar Pluto gericht kunnen houden, omdat Charon elke keer voorbijkomt en dingen in de war schopt,” stelt Hamilton.

5. Charon is complex
Ook de maan Charon verrast: het oppervlak van de maan blijkt heel complex te zijn. Het suggereert dat Charon een heftig verleden heeft.

“Het Pluto-systeem verraste ons op vele manieren,” vat Alan Stern de bevindingen kort samen. “Het meest opmerkelijke is wel dat we geleerd hebben dat kleine planeten nog miljarden jaren na hun totstandkoming actief kunnen blijven.”

Over New Horizons
Op 14 juli 2015 vloog de New Horizons-ruimtesonde met een snelheid van bijna 50.000 kilometer per uur langs het oppervlak van Pluto. Het is de eerste keer dat dwergplaneet Pluto door een ruimtevaartuig is bezocht. De komende maanden worden er veel foto’s van Pluto, Charon en de andere manen verwacht. Blijf de speciale New Horizons-themapagina volgen met het meest recente nieuws en de allerlaatste foto’s.