Deze bijzondere aap niest als het regent en werd in 2010 in Myanmar ontdekt. Nu blijkt dat zijn leefgebied toch ietsje groter is dan gedacht: wetenschappers liepen de aap ook in China tegen het lijf.

Voluit heet de aap Rhinopithecus strykeri. Maar het beest is beter bekend als de niesende aap. Het dier heeft twee grote neusgaten die iets naar boven staan. Wanneer het regent, schijnt er water in terecht te komen, waardoor de aap moet niesen.

Deze foto’s werden in China gemaakt. U ziet de aap in de bomen zitten, bovenaan een vrouwtje, onderaan een mannetje. Foto’s: Liu Pu.

Ontdekt
Wetenschappers ontdekten de aap in 2010 in Myanmar. Er werd toen vanuit gegaan dat de apen – die ernstig bedreigd worden – alleen in Myanmar voorkwamen. Maar wetenschappers hebben de aap nu ook in China gespot. En natuurlijk hadden ze de tegenwoordigheid van geest om de aap direct te vereeuwigen. En dat is maar goed ook: foto’s van de niesende aap zijn zeldzaam. Hoewel de aap al in 2010 werd ontdekt, duurde het nog tot begin dit jaar voordat wetenschappers met foto’s op de proppen kwamen. De nieuwe aapsoort werd namelijk op basis van een reeds dode aap geïdentificeerd. Het duurde nog vele maanden voordat onderzoekers levende exemplaren zagen en konden fotograferen.

Zeldzaam
R. strykeri is hoogstwaarschijnlijk bijzonder zeldzaam. Dat de aap nu ook in China is teruggevonden is goed nieuws. De aap leeft er in een gebied dat 30 jaar geleden al als natuurreservaat werd aangewezen. Toch is de diersoort daarmee nog niet gered. “De populatie van dit dier is moeilijk te schatten,” stelt onderzoeker Yongcheng Long. “Maar op basis van onze contacten met de groep apen in oktober 2011 en maart 2012 schatten we de grootte van de groep op iets minder dan 100 individuen. Maar hoewel we nu weten dat hun leefgebied veel groter is dan gedacht, weten we nog steeds niet hoeveel exemplaren er echt zijn en hoe groot hun leefgebied precies is, want de apen zijn heel verlegen en lastig te benaderen.”

Hoewel de Chinese niesende apen in een natuurreservaat wonen, hadden de opzichters van het reservaat ze nog nooit waargenomen. En dat is best zorgwekkend, zo vinden de onderzoekers. Mogelijk zijn er in dit gebied nog genoeg andere nieuwe dier- en plantensoorten die aan de aandacht van de opzichters en onderzoekers zijn ontsnapt. Bovendien is waakzaamheid hard nodig om kwetsbare soorten zoals de niesende aap te kunnen beschermen.