Tijdens een persconferentie maakte het gloednieuwe bedrijf Golden Spike Company bekend tegen het eind van dit decennium nog met regelmaat complete (bemande) expedities naar de maan te gaan organiseren.

Zo bijzonder als missies naar de maan nu zijn, zo ‘gewoontjes’ moeten ze binnen enkele jaren worden. De Golden Spike Company wil de maan ‘routinematig’ gaan verkennen en ook andere bedrijven en instellingen in staat stellen om datzelfde (tegen een aantrekkelijke prijs) te gaan doen.

Geen raketten
Om dat te bewerkstelligen, moeten natuurlijk nog wel een aantal dingen ontwikkeld worden. Waaronder maanlanders, ruimtepakken en pakketten voor onderzoeken op de maan. Aan raketten waagt het bedrijf zich niet: Golden Spike Company wil gebruik maken van bestaande raketten. Zo kan de prijs van toekomstige missies laag worden gehouden. Tegen de tijd dat Golden Spike Company klaar is met alle voorbereidingen zou het al mogelijk moeten zijn om voor een slordige 1,4 miljard dollar twee mensen op de maan te gaan zitten. Ter vergelijking: daarmee is een bemande missie ongeveer even duur als sommige onbemande missies naar de maan van andere ruimtevaartorganisaties.

Een maanlander. Afbeelding: Golden Spike Company.

Wie gaat er naar de maan?
Wie uiteindelijk de klanten van Golden Spike Company worden? Dat loopt waarschijnlijk uiteen, zo werd tijdens de persconferentie gesteld. Sommige mensen zullen er heengaan voor wetenschappelijk onderzoek, anderen voor nationale of persoonlijke prestige, weer anderen voor een stukje marketing of entertainment of vanwege commerciële belangen. Eén ding staat vast: als er eenmaal één succesvolle bemande maanmissie is geweest, volgen ze elkaar in een rap tempo op. In tien jaar tijd zouden dan zo’n vijftien tot twintig bemande missies moeten plaatsvinden.

Stern en Griffin
Dat alles kondigde Golden Spike’s algemeen directeur Alan Stern gisterenavond samen met de voorzitter van de raad van het bestuur van het gloednieuwe bedrijf, Gerry Griffin tijdens een persconferentie aan. Beide heren zijn geen onbekenden in de ruimtevaart: Stern gaf als wetenschapper onder meer leiding aan verschillende onderzoeken van NASA. Griffin was ooit onder meer directeur van NASA’s Johnson Space Center.

Met dank aan…NASA

Golden Spike Company is zich er terdege van bewust dat het met alle verrichtingen voortborduurt op werk van echte pioniers, zoals NASA. “We konden die niet doen, zonder de vele doorbraken van NASA, waaronder het uitvinden van Apollo, de spaceshuttle, het internationale ruimtestation en NASA’s recente inspanningen om commerciële ruimtevaart te bevorderen,” stelt Griffin. “Wij bouwen voort op die prestaties.”

Experts
Twee grote namen, dus. En zo treffen we er in het team van Stern nog wel meer aan. Niet voor niets, zo legt hij tijdens de persconferentie uit. “Een belangrijk element dat ons business haalbaar en overtuigend maakt, is Golden Spike’s team met daarin nationaal en internationaal bekende experts in de menselijke en robotische ruimtevaart, wetenschap omtrent planeten en de maan, verkenning, het samenbrengen van een kapitaal en het bereiken van een groot publiek.”

Achtste continent
Op papier kunnen tripjes naar de maan straks net zo gemakkelijk gekocht en uitgevoerd worden als een reisje naar de andere kant van de wereld. Tijdens de persconferentie wordt zelfs even aan de maan gerefereerd als ‘het achtste continent van de aarde’. Natuurlijk moeten die routinematige tripjes geld opleveren: Golden Spike Company is nu eenmaal een bedrijf. Maar het moet er bovenal voor zorgen dat de maan intensief bestudeerd wordt en voor een grote groep mensen toegankelijk te maken. Stern: “Het is de 21e eeuw, we zijn hier om landen, bedrijven en individuen te helpen hun bereik in de ruimte uit te breiden en we denken dat daar een enthousiast publiek voor is.”

Hoe haalbaar het allemaal is? De tijdspanne lijkt wat kort, maar laten we niet vergeten dat SpaceX – een commerciële ruimtevaartorganisatie die Golden Spike Company in de voorbereiding naar deze persconferentie al technisch ondersteund heeft – met een voorbereiding die krap tien jaar in beslag nam een eigen ruimtecapsule en raket bouwde. Of Golden Spike Company met een jaar of acht de papieren plannen kan realiseren, zal van tal van factoren afhankelijk zijn, zoals de mensen die eraan werken, maar bovenal: geld. Want voor het zover is, moet er nog heel wat gebouwd en getest worden. En dat kost in beginsel alleen maar geld en levert dus nog niets op. En dan moet vervolgens nog maar blijken dat landen, bedrijven en mensen inderdaad voor zo’n lage prijs naar de maan kunnen vliegen en ook bereid zijn om dat bedrag daarvoor neer te tellen. Het wordt dus spannend, maar Golden Spike Company is zonder meer een avontuur dat we goed in de gaten moeten houden.