Wetenschappers hebben in Myanmar fossiele resten gevonden die erop wijzen dat onze echte roots niet in Afrika, maar in Azië liggen.

Dat is te lezen in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences. Het onderzoek onderschrijft de steeds sterker wordende theorie dat onze verre voorouders niet in Afrika, maar in Azië ontstonden en daar vandaan naar Afrika trokken.

Schakel
De onderzoekers vonden in Myanmar de fossiele resten van een nieuwe primatensoort. Ze hebben de primaat de naam Afrasia djijidae gegeven. Het dier leefde zo’n 37 miljoen jaar geleden en vormt een belangrijke schakel in de evolutie van de eerste anthropoïden: een groep waartoe onder meer mensapen en mensen behoren.

Over de primaten

A. djijidae en A. libycus waren waarschijnlijk ongeveer zo groot als een spookdier (zie de foto bovenaan dit artikel) en wogen niet veel meer dan 3,5 kilo. Hun tanden wijzen erop dat ze vooral insecten aten.

Libië
De nieuwe soort lijkt opvallend genoeg sterk op de Afrotarsius libycus. Deze werd onlangs in de woestijn van Libië ontdekt en is van een vergelijkbare leeftijd. Het feit dat de twee zo op elkaar lijken, wijst erop dat familie van A. djijidae kort daarvoor naar het noorden van Afrika toog en zich daar ontwikkelde tot de A. libycus. Als familie van A. djijidae eerder naar Afrika was vertrokken, hadden er reeds meer verschillen moeten zijn tussen A. djijidae en A. libycus. “Afrasia bewijst niet alleen dat anthropoïden in Azië ontstonden, maar vertelt ons ook wanneer onze voorouders naar Afrika gingen en zich daar evolueerden tot apen en mensen,” concludeert onderzoeker Chris Beard.

Azië
Lang gingen onderzoekers ervan uit dat de voorouders van onze voorouders in Afrika ontstonden, zich daar ontwikkelden en uiteindelijk de wereld bevolkten. Maar de laatste jaren worden in Azië regelmatig fossiele resten gevonden die die theorie tegenspreken. Dat verklaart waarom wetenschappers in Afrika jarenlang tevergeefs naar fossiele resten van hele verre voorouders zochten.

Hoe?
Het onderzoek is belangrijk. Het bewijst namelijk niet alleen dat onze verre voorouders eigenlijk uit Azië komen, maar helpt ons ook om exacter vast te stellen wanneer deze Aziatische voorouders naar Afrika gingen. Hoe deze primaten die reis precies maakten, blijft onduidelijk. Dat moet echter vrij lastig zijn geweest. In de tijd van A. djijidae bevond zich tussen Afrika en Eurazië veel water: de Tethysoceaan.

Of het ook echt A. djijidae was die de oversteek maakte, is eveneens onduidelijk. Naar alle waarschijnlijkheid waren het overigens meerdere soorten primaten die uiteindelijk Afrika koloniseerden. In Libië zijn namelijk ook fossiele resten gevonden van anthropoïden die niet direct lijken op A. djijidae.