Geen ruimteafval, maar een echte planetoïde.

De quasi-maan 2016 HO3 werd vorig jaar ontdekt. Het object lijkt terwijl deze om de zon draait, ook rond de aarde te draaien. En daarmee is het een zogenoemde quasi-maan of quasi-satelliet.

Natuurproduct
De meeste onderzoekers vermoedden sterk dat 2016 HO3 een planetoïde was. Maar er bleven twijfels. Zo waren er ook mensen die dachten dat het ruimteafval was: een afgedankte raketbooster bijvoorbeeld. Onderzoekers van de universiteit van Arizona maken nu een einde aan alle speculaties. Ze hebben overtuigend bewijs gevonden dat de quasi-maan een natuurproduct is.

Telescoop
De onderzoekers bestudeerden het object met de Large Binocular Telescope. “Onze observaties laten zien dat HO3 elke 28 minuten roteert en bestaat uit materialen die vergelijkbaar zijn met die van planetoïden,” aldus onderzoeker Vishnu Reddy. Zowel de rotatieperiode als het spectrum van 2016 HO3 komt overeen met de rotatieperiodes en spectra die we bij veel kleine aardscheerders zien. “Wat suggereert dat 2016 HO3 een natuurlijk object is met dezelfde herkomst als andere, kleine aardscheerders.”

Vijf quasi-manen
Voor zover we nu weten heeft de aarde zo’n vijf quasi-manen. 2016 HO3 is echter wel het beste en meest stabiele voorbeeld van zo’n quasi-satelliet. Hoe groot de planetoïde is, is niet helemaal duidelijk, maar naar schatting meet deze ergens tussen de 40 en 100 meter.

Wellicht dat we 2016 HO3 of één van de andere quasi-manen in de toekomst nog wel eens van wat dichterbij gaan bekijken. “Van de objecten nabij de aarde die we kennen, is dit type object het gemakkelijkst te bereiken,” stelt onderzoeker Christian Veillet.