heldere vlekken

NASA heeft een nieuwe animatie van Ceres vrijgegeven, gebaseerd op gegevens die ruimtesonde Dawn verzamelde.

In het filmpje zien we verschillende interessante dingen. Bijvoorbeeld een flinke berg met heldere ‘strepen’ op de hellingen. De piek van de berg doet denken aan een piramide. De berg is zo’n zes kilometer hoog (in vergelijking met het omringende gebied). “Deze berg is één van de hoogste objecten die we tot op heden op Ceres hebben gezien,” stelt onderzoeker Paul Schenk. “Het is ongebruikelijk dat deze niet nabij een krater is aangetroffen: waarom bevindt deze zich in het midden van niets? We weten het nog niet, maar komen er wellicht achter als we nieuwe close-upbeelden hebben.”

Heldere vlekken
In de animatie duikt ook de Occator-krater op. Dit is de krater waarin de beroemde, maar nog altijd mysterieuze heldere vlekken te zien zijn. Onduidelijk is waardoor de heldere vlekken veroorzaakt worden. In eerste instantie dachten onderzoekers dat ijs de heldere plekken op Ceres kon verklaren. Maar de laatste metingen suggereren nu dat het niet om ijs gaat. Een andere mogelijkheid is dat het om zout gaat, wetenschappers zijn die verklaring nu aan het onderzoeken.

Nog meer
Naast de heldere vlekken zijn er op Ceres nog genoeg andere objecten te vinden die de aandacht van onderzoekers hebben getrokken. “Er zijn veel kenmerken die we graag verder zouden willen bestuderen,” vertelt onderzoeker David O’Brien. “Waaronder een aantal grote inslagbasins genaamd Urvara en Yalode waar grote scheuren vandaan lopen en het grote inslagbasin Kerwan dat zich net ten zuiden van de evenaar bevindt.”

Ceres is het grootste object in de planetoïdengordel tussen Mars en Jupiter. Ruimtesonde Dawn arriveerde er in maart dit jaar na eerst de planetoïde Vesta te hebben bestudeerd. Het is voor het eerst dat een door mensen gebouwd object rond een dwergplaneet cirkelt. Dawn heeft Ceres sinds deze bij de dwergplaneet arriveerde al uitgebreid bestudeerd. Op basis van die gegevens hebben we onder meer de exacte grootte van de dwergplaneet vast kunnen stellen: Ceres heeft een gemiddelde diameter van 940 kilometer. De komende tijd hopen onderzoekers meer te weten te komen over het oppervlak van Ceres: Dawn heeft de afstand tot de dwergplaneet de afgelopen weken verkleind tot minder dan 1500 kilometer. Vanaf half augustus zal de ruimtesonde vanuit deze nieuwe baan onderzoek gaan doen naar Ceres.