Maak kennis met Hippocamp: het kleinste maantje dat de ijsreus rijk is.

Het maantje zou zijn bestaan te danken hebben aan een flinke inslag op één van de andere manen van Neptunus. Dat schrijven onderzoekers in het blad Nature.

Zevende binnenste maan
Onderzoekers ontdekten het kleine maantje toen ze de binnenste manen en ringen van Neptunus bestudeerden met behulp van ruimtetelescoop Hubble. Voyager 2 had in 1989 al zes nieuwe binnenste manen ontdekt. Maar Hubble onthult nu dus dat de sonde er eentje over het hoofd heeft gezien: Hippocamp.


Hier zie je hoe de zeven binnenste manen van Neptunus zich qua omvang tot elkaar verhouden. Afbeelding: SETI Institute.

Kleintje
Met Hippocamp komt het totale aantal manen dat Neptunus bezit, op 14. En Hippocamp is met een diameter van zo’n 34 kilometer de allerkleinste.

Hippocamp bevindt zich vlakbij Proteus: de grootste binnenste maan die Neptunus rijk is. Dat deze twee maantjes vrij dicht bij elkaar staan, is volgens de onderzoekers geen toeval. Waarschijnlijk is Hippocamp ontstaan uit brokstukken van Proteus die vrijkwamen toen een grote komeet op de maan klapte.