neptunus

Ruimtetelescoop Hubble heeft een nieuwe maan ontdekt rondom Neptunus. Het is het veertiende maantje dat bij de planeet wordt aangetroffen. De maan gaat de boeken in als het kleinste maantje dat tot op heden in het Neptunus-systeem is ontdekt.

Eigenlijk mag het een wonder heten dat Hubble het maantje – dat vooralsnog de naam S/2004 N1 draagt – ontdekt heeft. Het heeft een doorsnede van slechts 19,3 kilometer. Het maantje is niet alleen klein, maar ook zwak: zo’n 100 miljoen keer zwakker dan de minst heldere ster die met het blote oog kan worden waargenomen. Zelfs Voyager 2 die in 1989 langs Neptunus vloog en het systeem en de manen bestudeerde, heeft het maantje toen gemist.

De maan bevindt zich op zo’n 105.250 kilometer afstand van Neptunus. Zijn baan loopt tussen de banen van de manen Larissa en Proteus (zie de afbeelding hieronder). S/2004 N1 heeft 23 uur nodig om een rondje rond Neptunus te voltooien.

De baan van de ontdekte maan. Afbeelding: NASA / ESA / A. Feild (STScI).

De baan van de ontdekte maan. Afbeelding: NASA / ESA / A. Feild (STScI).

Wetenschappers ontdekten de maan begin deze maand. Ze gebruikten daarvoor onder meer foto’s die tussen 2004 en 2009 door Hubble werden gemaakt. Op de foto’s dook elke keer weer een wit stipje op. De onderzoekers brachten de bewegingen van het stipje in kaart en al snel bleek het om een maantje te gaan.

Rechtsboven ziet u het pas ontdekte maantje. Afbeelding: NASA / ESA / M. Showalter (SETI Institute).

Rechtsboven ziet u het pas ontdekte maantje. Afbeelding: NASA / ESA / M. Showalter (SETI Institute).