molecuul

Wetenschappers hebben op zo’n 27.000 lichtjaar van de aarde een koolstof-gebaseerd molecuul met ‘vertakkingen’ ontdekt. Het suggereert dat de complexe moleculen die nodig zijn voor leven hun oorsprong vinden in de interstellaire ruimte.

De onderzoekers bestudeerden met behulp van het Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) het stervormingsgebied Sagittarius B2. Het gebied bevindt zich dicht bij het hart van de Melkweg en is rijk aan complexe interstellaire organische moleculen.

Het is niet ongebruikelijk dat onderzoekers organische moleculen ontdekken in stervormingsgebieden. Maar die organische moleculen bestaan altijd uit koolstofatomen die één rechte lijn vormen. Het molecuul dat onderzoekers nu in stervormingsgebied Sagittarius B2 aantroffen – i-C3H7CN – is heel anders. Het bestaat niet uit één rechte lijn koolstofatomen, maar heeft ‘vertakkingen’. Het is voor het eerst dat in de interstellaire ruimte zo’n molecuul is ontdekt.

De vertakkingen die de onderzoekers zagen, doen denken aan de structuur van moleculen waarvan we weten dat ze nodig zijn voor het ontstaan van leven. Denk bijvoorbeeld aan aminozuren (de bouwblokken van proteïnen). De ontdekking onderschrijft dan ook de theorie die stelt dat vrij complexe moleculen die nodig zijn voor het ontstaan van leven – zoals aminozuren die we vaak in meteorieten aantreffen – geproduceerd worden in een vroeg stadium van stervorming, nog voordat planeten zoals de aarde tot stand komen.