Honden zijn superslim en helpen ons al met van alles. Ze sporen bommen op, helpen blinden de weg over te steken en hebben een neus voor drugs. Maar bij al die klussen moeten de dieren wel van dichtbij begeleid worden door een mens. Onderzoekers vroegen zich af of dat niet anders kon en komen met een systeem dat honden op afstand bestuurbaar maakt.

“Met ons systeem hoef je niet in het zicht van de hond te blijven,” vertelt onderzoeker David M. Bevly. Het idee is niet nieuw: onderzoekers probeerden iets soortgelijks al te verwezenlijken door elektroden in de hond te plaatsen. De elektroden gaven dan commando’s door. Maar dat is een ingrijpende methode. De wetenschappers van de Auburn universiteit hebben iets minder heftigs bedacht dat net zo effectief is.

GPS
De honden krijgen een extern navigatiesysteem. Het systeem is uitgerust met GPS, sensoren, een processor en een radio die weer gekoppeld zit aan een computer. Het ‘rugzakje’ trilt aan de linker- en rechterzijde en kan verschillende toontjes laten horen. Dat zijn voor de honden signalen. Het dier weet zo waar hij heen moet en waar hij naar op zoek is.

Percentages
Uit experimenten blijkt dat het systeem werkt. Honden werden erop uitgestuurd en legden afstanden van enkele honderden meters af. De dieren volgden de bevelen in 80 procent van de gevallen op, zo meldt het blad Personal Ubiquitous Computing. En als de dieren dat niet deden, kon de computer de situatie in 99 procent van de gevallen toch nog rechtzetten door bijvoorbeeld een nieuw bevel te geven.

WIST U DAT…

…er een border collie bestaat die een vocabulaire van 1022 woorden heeft?

Verbetering
Op dit moment proberen de onderzoekers hun systeem te verbeteren. Ze willen honden zover krijgen dat ze ook moeilijkere taken op kunnen lossen en nog grotere afstanden kunnen afleggen.

In het leger
Het systeem biedt grote mogelijkheden voor de politie, het leger en beveiligingsbedrijven. “Als ik op zoek ben naar drugs dan wil ik niet dat het drugskartel weet dat ik in de buurt ben,” vertelt Bevly. “De hond valt misschien wat minder op.” Ook in gevaarlijke situaties is het systeem handig. Bijvoorbeeld als er medicijnen naar soldaten in nood gestuurd moeten worden. Bovendien is het systeem efficiënt. Zo kan één computer (en dus ook één menselijke begeleider) meerdere honden tegelijkertijd aansturen.

Dat de hond nu de kastanjes uit het vuur moet gaan halen, terwijl de baas veilig achter de computer zit, kan mensen tegen de borst stuiten. Toch is dat niet helemaal terecht, zo meent onderzoeker Paul Waggoner. “De realiteit is dat een hond veel beter dan een mens in staat is om zich na een gevaarlijke situatie te herstellen of terug te trekken of deze situatie te voorkomen. Vaak is het een begeleider die de hond pas echt in de weg zit.”

Bovenstaande foto is gemaakt door Samuel Ginn / Auburn University College of Engineering.