ASTRONOMIE  Veranderen sterren plotseling in zwarte gaten? Nee, denken fysici van de Amerikaanse Case Western Reserve universiteit. Zij vermoeden dat er nog een tussenfase is. Kort voordat de ster in elkaar stort en als zwart gat eindigt, is een ster voor een heel kort moment een elektrozwakke ster.

Normale sterren halen hun energie uit de nucleaire fusie van waterstof in helium. De elektrozwakke sterren zouden hun energie halen uit de conversie van quarks in leptonen. Quarks zijn de bouwstenen van waterstof en helium; leptonen zijn elementaire deeltjes als elektronen en neutrino’s.

“Dit is een proces dat wordt voorspeld door het goedgeteste standaardmodel voor deeltjesfysica”, zegt CWRU professor Glenn Starkman. De expert denkt dat het proces zo zeldzaam is, dat het de afgelopen tien miljard jaar niet is voorgekomen, alleen misschien in de kernen van elektrozwakke sterren. In een bijna stervende ster zijn de condities ideaal om quarks in leptonen te veranderen. In deze fase is de ster uiterst onstabiel en – mede daarom – leven elektrozwakke sterren niet lang.

Het bestaan van elektrozwakke sterren is nog een hypothese. Meer onderzoek is nodig om een theorie over deze objecten te verfijnen.