Koraalriffen zijn op dit moment in groot gevaar. Maar een oplossing is onderweg. Volgens Amerikaanse wetenschappers kunnen luchtbubbels deze kwetsbare gebieden beschermen.

Belang van koraal

Sinds de Industriële Revolutie heeft de oceaan veel CO2 opgenomen waardoor het water sterk verzuurd is. Naar schatting is zo’n 30 tot 60 procent van alle koraalriffen daardoor afgestorven. Als koraalriffen verder zullen afsterven, heeft dit grote gevolgen. Wereldwijd wordt er dankzij koraalriffen jaarlijks 30 miljard dollar verdiend. Daarnaast bieden koraalriffen bescherming voor duizenden zee-organismes waar ook eilandbewoners in de Stille Oceaan afhankelijk van zijn.

Door menselijke uitstoot van CO2 verzuren vandaag de dag de oceanen extra snel. “Verzuring is vooral gevaarlijk voor koraalriffen,” zegt hoofdauteur van het onderzoek David Koweek. “Koraal bestaat namelijk vooral uit calciumskeletten. Verzuring versnelt de afbraak van deze skeletten, waardoor de riffen worden bedreigd.” De wetenschappers van Stanford hebben nu een methode bedacht om koraalriffen tegen deze verzuring te beschermen: bubbels.

Bubbels
In de studie demonstreert Koweek met zijn collega’s dat een paar uur luchtbubbels in het zeewater loslaten, wonderen kan verrichten. Omdat deze luchtbubbels een lagere CO2-concentratie hebben dan het zeewater, zal dit gas in de bubbels worden opgenomen. De snelheid waarmee CO2 vanuit de oceaan de atmosfeer in gaat wordt hierdoor rigoureus verhoogd; zo’n 30 keer sneller dan op de natuurlijke manier. Het resultaat is een significante daling van CO2 in de oceaan.

Timing
De timing is van groot belang. Gedurende de dag zijn de CO2-concentraties in het water laag, omdat koraal het broeikasgas gebruikt. Maar, wanneer de zon onder gaat, stoppen de koralen met het opnemen van CO2. Hierdoor stijgt tijdens de nacht de CO2-concentraties tot soms extreem hoge waardes. Het beste kan de bubbelmethode dan ook in de vroege ochtend worden toegepast.

Een paar uur bubbelende lucht in de oceaan kan al wonderen verrichten

Op kleine schaal is deze methode erg effectief. Maar door rekening te houden met bepaalde stromingen in de oceaan, kunnen ook grote delen beschermd worden. Wanneer het bubbelsysteem namelijk in een stroomopwaarts gebied wordt geplaatst, kan dit de CO2-concentratie voor een heel rif verminderen.