Onderzoekers gebruiken het 3D-beeld om meer over het mysterieuze Kuipergordelobject te weten te komen.

Onderzoekers verkregen de 3D-foto die je hieronder ziet door meerdere foto’s van Ultima Thule te combineren. De foto’s zijn gemaakt door ruimtesonde New Horizons, die op 1 januari – na een paar jaar eerder Pluto te hebben bestudeerd – langs het Kuipergordelobject scheerde.

Beter beeld
“Deze beelden geven een duidelijker beeld van de algehele vorm van Ultima Thule, waaronder de platte vorm van het grotere segment, de vorm van individuele topografische kenmerken zoals de ‘nek’ die de twee segmenten met elkaar verbindt, de grote depressie op het kleinere segment en heuvels en valleien op het grote segment,” aldus hoofdonderzoeker Alan Stern.


Afbeelding: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute / National Optical Astronomy Observatory.

Vorm
Voor New Horizons langs Ultima Thule scheerde, wist eigenlijk niemand hoe het Kuipergordelobject er precies uitzag. Waarnemingen vanaf de aarde suggereerden dat het object uit twee delen was opgebouwd die al dan niet aan elkaar vast zaten. Ook bestond het vermoeden dat het Kuipergordelobject een maantje bezat. Ultima Thule wist onderzoekers uiteindelijk toch te verrassen: het object is weliswaar opgebouwd uit twee samengeklonterde delen, maar die delen zijn vrij plat in plaats van rond. Onderzoekers proberen die vorm nu te verklaren en de 3D-beelden kunnen daar hopelijk bij helpen, aldus onderzoeker John Spencer. “We keken lang voor de scheervlucht al uit naar deze 3D-beelden van hoge kwaliteit. Nu kunnen we dit rijke driedimensionale beeld gebruiken om te begrijpen hoe Ultima Thule deze uitzonderlijke vorm verkreeg.”

Twee foto’s die New Horizons tijdens de scheervlucht van Ultima Thule maakte. Afbeelding: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute / National Optical Astronomy Observatory.

Naar verwachting zullen we de komende maanden en jaren gaandeweg een steeds beter beeld krijgen van Ultima Thule en de processen die dit object gevormd hebben. New Horizons is druk bezig om alle data die deze tijdens de scheervlucht verzameld heeft, naar de aarde te sturen. Een proces dat zeker anderhalf jaar in beslag zal nemen.