Wetenschappers hebben fossielen van een nieuw soort Pterosauria gevonden in de Afrikaanse Saharawoestijn. De gigantische vliegende reptiel leefde 95 miljoen jaar geleden en kreeg de Latijnse naam Alanqa saharica, wat ‘Phoenix van de Sahara’ betekent.

“Toen deze Pterosauria leefde, was de Saharawoestijn een stroomgebied van een rivier met tropische planten en dieren”, vertelt projectleider Nizar Ibrahim van het University College in Dublin. “Dit betekent dat er veel kansen waren voor verschillende pterosauriërs om naast en met elkaar te leven. Misschien had iedere Pterosauria wel een ander dieet.”

De pterosauriërs ontwikkelden zich meer dan 220 miljoen jaar geleden in het Trias en stierven 65 miljoen jaar geleden uit aan het eind van het Krijt. In de tijd dat de dinosauriërs de grootste dieren op het land waren, waren de pterosauriërs de grootste dieren in de lucht. Pretosauriërs zijn zelf geen dinosauriërs, maar ze zijn misschien wel nauw verwant.

“Deze Pterosauria onderscheidt zichzelf van anderen door zijn lansvormige onderkaak”, legt Ibrahim uit. “In de onderkaak had de Alanqa saharica geen tanden. Het heeft wel iets weg van de snavel van een reiger.”

Het is moeilijk om bruikbare fossielen van pterosauriërs te vinden. De vliegende reptielen hadden lichte botten, zodat ze gemakkelijk konden vliegen. Helaas zijn lichte botten moeilijk te behouden en eroderen ze gemakkelijk.