Ruimtesonde Dawn heeft nieuwe foto’s gemaakt van Ahuna Mons: een berg op het oppervlak van dwergplaneet Ceres waarvan niemand precies weet hoe deze ontstaan is.

In februari vorig jaar maakte Dawn al enkele foto’s van de berg. Op die foto’s – van zo’n 46.000 kilometer afstand gemaakt – leek de berg, oneerbiedig gezegd, een klein, helder bultje op het oppervlak van Ceres. In de tijd die volgde, maakte Dawn steeds gedetailleerdere beelden van Ahuna Mons en bleek dat de berg qua vorm nog het meeste weg had van een koepel. Ook bleek de berg steile, gladde hellingen te hebben.

Nieuwe foto’s
En nu heeft Dawn opnieuw foto’s gemaakt van deze berg. En wel van een afstand die zo’n 120 keer kleiner is dan de afstand tussen Dawn en de berg in februari 2015. De foto’s onthullen dat er op sommige hellingen van de berg veel helder materiaal te vinden is, terwijl andere hellingen veel minder helder materiaal herbergen. Aan de steilste kant van de berg is deze zo’n 5 kilometer hoog. Gemiddeld heeft de berg een hoogte van 4 kilometer.

Hier zie je de mysterieuze berg. De berg heeft een diameter van zo'n 20 kilometer. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / PSI.

Hier zie je de mysterieuze berg. De berg heeft een diameter van zo’n 20 kilometer. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / PSI.

Mysterie
Hoewel we zo gaandeweg steeds meer over de berg te weten komen, blijft Ahuna Mons toch ook een mysterie. “Niemand verwachtte een berg op Ceres en zeker geen berg zoals Ahuna Mons,” vertelt onderzoeker Chris Russell. “Nog steeds hebben we geen model dat op een bevredigende wijze vertelt hoe de berg tot stand is gekomen.”

Hier zie je de berg van opzij. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / PSI.

Hier zie je de berg van opzij. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / PSI.

Meer?
Wel beginnen onderzoekers op het oppervlak van de dwergplaneet geleidelijk aan meer Ahuna Mons-achtige structuren te ontdekken. Maar geen enkele ‘bult’ is zo hoog en onderscheidt zich zo duidelijk van zijn omgeving als Ahuna Mons.

Het is alweer een jaar geleden dat ruimtesonde Dawn – die eerder een bezoek bracht aan planetoïde Vesta – bij dwergplaneet Ceres arriveerde. In dat eerste jaar zijn onderzoekers veel over Ceres te weten gekomen. Zo lijkt er eindelijk een verklaring te zijn voor de beruchte ‘heldere vlekken’ in kraters op de dwergplaneet. Onduidelijk is nog of het heldere materiaal op de hellingen van Ahuna Mons hetzelfde is als het heldere materiaal in de kraters.