20121007-205635.jpg

Vanochtend om 5 uur (Nederlandse tijd) is een nieuw commercieel vrachtschip van het Amerikaanse bedrijf SpaceX gelanceerd. De raket brengt bijna 450 kilo aan vracht naar het ISS en neemt ook weer een hoop mee terug.

Het is niet de eerste keer dat een commerciële vracht richting het Space Station vertrekt. Al in mei lanceerde SpaceX de Dragon, het eerste door een bedrijf ontworpen ruimtevaartuig dat ook weer terug kon keren naar de aarde. André Kuipers haalde die toen binnen. Die lancering was eigenlijk een demonstratievlucht, waarmee het bedrijf liet zien dat het een commerciële vracht de ruimte in kon sturen. Maar de lancering van vandaag is de eerste ‘echte’ gecontracteerde opdracht voor het bedrijf.

Contract met NASA
De lancering van vanochtend was de eerste van 12 lanceringen die deel uitmaken van een contract met NASA. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie zegde toe een dozijn vrachten te ‘bestellen’ via het bedrijf. NASA heeft sinds het stopzetten van het spaceshuttleprogramma geen mogelijkheid meer om spullen naar het ISS te sturen. Daarom wendt het ruimteagentschap zich hiervoor tot particuliere bedrijven.

Wist u dat…

… de eerste demonstratievlucht met de Dragon al meerdere keren is uitgesteld?

Hergebruik
De Dragon-capsules kunnen bijna 450 kilo aan materiaal naar boven sturen, maar ook weer mee terug naar beneden nemen. De capsule stort dan in de oceaan, waarna hij wordt opgeknapt en weer opnieuw kan worden gebruikt.

Onderzoeksmateriaal
De Dragon neemt voor deze missie spullen mee die nodig zijn voor meer dan 200 wetenschappelijke onderzoeken die in het ruimtestation worden uitgevoerd. Op de terugweg wordt de capsule gevuld met bijna 600 kilo aan wetenschappelijk materiaal en onderdelen uit het ISS.

SpaceX
SpaceX is een Amerikaans bedrijf dat sinds 2002 haar eigen raketten en vrachtcapsules voor de ruimtevaart ontwikkelt. SpaceX heeft een eigen raket (de Falcon 9) en nu dus ook een eigen vrachtschip. Het bedrijf heeft ruim 1800 medewerkers.

De Dragon werd gelanceerd vanaf Cape Canaveral in Florida. 10 oktober koppelt de capsule aan het ISS. Eind oktober komt de Dragon middels een parachutelanding in de Atlantische oceaan terecht.

Update (20.27): Ondanks dat de lancering wel succesvol was, ging het niet helemaal zonder gebreken. SpaceX heeft vanavond bekend gemaakt dat één van de 9 raketmotoren van de Falcon 9 tijdens de lancering de geest heeft gegeven.

In een verklaring stelt SpaceX: “Na 1 minuut en 19 seconden in de lancering werd een afwijking in één van de 9 Merlin-motoren gesignaleerd. De druk van motor 1 viel weg, waarna onmiddelijk werd besloten de motor uit te zetten.” Gelukkig was SpaceX voorbereid op een eventueel falen van één van de motoren. De Falcon-raket is geprogrammeerd om in zo’n geval de energie te verdelen over de andere 8 motoren. “De vracht en de missie zijn dan ook absoluut niet in gevaar gekomen,” staat in de verklaring van het bedrijf.