foto

NASA heeft een nieuwe detailfoto van de maan Charon uitgebracht. Deze foto is op 14 juli gemaakt door de New Horizons-ruimtesonde.

De foto laat een gebied zien met een lengte van 390 kilometer (van boven naar beneden) Hoewel Charon een relatief jong oppervlak lijkt te hebben, is er wel een aantal kraters te zien. De foto is 1,5 uur voor de scheervlucht langs Pluto gemaakt op een afstand van 79.000 kilometer van Charon.

Hoewel de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie al meerdere foto’s heeft ontvangen, worden die pas vanavond gepresenteerd. Om 19:00 uur Nederlandse tijd vindt er namelijk een persconferentie plaats, die via NASA TV te volgen is. De nieuwste foto’s van New Horizons worden uiteraard vanavond gepresenteerd op Scientias.nl.

Wanneer krijgen we alle foto’s te zien?
Pas over anderhalf jaar zijn alle gegevens binnen. Dit komt omdat New Horizons vijf miljard kilometer verwijderd is van de aarde, waardoor het 4,5 uur duurt voordat een signaal de aarde bereikt. Daarnaast is de signaal-ruisverhouding hoog, wat betekent dat er veel ruis op de lijn is. De downloadsnelheid is 1 tot 2 kb per seconde. Het duurt 42 minuten om een foto van 1024 bij 1024 pixels te downloaden. Ter info: 1 kilobit per seconde is meer dan vijftig keer langzamer dan een internetverbinding via een 56k-modem in de jaren negentig. Hadden wetenschappers New Horizons geen betere zender kunnen meegeven? Ja, maar zo’n zender zou meer stroom verbruiken, waardoor het ruimtevaartuig een grotere plutoniumgenerator zou moeten meenemen. Hier hebben onderzoekers uiteindelijk niet voor gekozen.

Ik vind de beelden van een slechte kwaliteit
Klopt, je hebt gelijk. De eerste foto’s zijn gecomprimeerd. Gecomprimeerde (oftewel verkleinde) foto’s kunnen sneller verstuurd worden door New Horizons. De onderzoekers zijn van plan om later de niet-gecomprimeerde versies te downloaden.

Wanneer leren we nóg meer over Pluto en zijn manen?
Dit is een continu proces. Iedere week ontvangen we nieuwe beelden. Wetenschappers gaan deze beelden analyseren en komen vervolgens met bevindingen. De verwachting is dat de kennis over Pluto en zijn manen de komende drie jaar enorm zal uitbreiden. Astronomieboeken over ons zonnestelsel moeten gegarandeerd herschreven worden.

Wat is New Horizons nu aan het doen?
De meeste observaties zijn achter de rug, dus het ruimtevaartuig gaat de komende periode veel data versturen naar de aarde. New Horizons reist nu verder naar een ander Kuipergordelobject. Er zijn drie kandidaten – PT1, PT2 en PT3 – die 1,5 miljard kilometer van Pluto verwijderd zijn. Wetenschappers denken dat PT1 de grootste kans heeft om gekozen te worden, omdat het 100% zeker is dat New Horizons dit Kuipergordelobject kan bereiken. PT1 heeft een diameter van 30 tot 45 kilometer. Naar verwachting komt New Horizons in januari 2019 bij dit Kuipergordelobject aan.

Mis niets!
Gisteren vloog de New Horizons-ruimtesonde met een snelheid van bijna 50.000 kilometer per uur langs het oppervlak van Pluto. Het is de eerste keer dat dwergplaneet Pluto door een ruimtevaartuig is bezocht. De komende dagen worden er veel foto’s van Pluto, Charon en de andere manen verwacht. Blijf de speciale New Horizons-themapagina volgen met het meest recente nieuws en de allerlaatste foto’s.