Ook in Madagaskar en Colombia valt nog veel te ontdekken, zo suggereert een nieuwe studie.

Volgens wetenschappelijke schattingen is slechts zo’n 10 tot 20 procent van alle soorten op aarde formeel beschreven. Het betekent dat er waarschijnlijk nog veel onbekende diersoorten op ontdekking wachten. Maar waar moeten we beginnen met zoeken? In een nieuwe studie geven onderzoekers belangrijke handvatten om nog onontdekte dieren aan het licht te kunnen brengen.

Kaart van onontdekte soorten
“De kans om ontdekt te worden is tussen soorten verre van gelijk,” vertelt onderzoeksleider Mario Moura. De emoe, een grote Australische vogel, werd bijvoorbeeld al in 1790 ontdekt, terwijl de kleine, ongrijpbare kikkersoort Brachycephalus guarani pas in 2012 in Brazilië aan het licht werd gebracht. Volgens de onderzoekers suggereert dit dat er mogelijk nog veel meer soortgelijke amfibieën in ontoegankelijke of afgelegen gebieden te vinden zijn. En dus besloten de onderzoekers een ‘kaart van onontdekte soorten’ samen te stellen. “In de studie verschuiven we de focus van de vraag ‘hoeveel onontdekte soorten bestaan er?’ naar meer toegepaste vragen, zoals: ‘waar vinden we ze en wat voor soort dieren zijn het?’”

Studie
In een poging om nog onontdekte soorten aan het licht te kunnen brengen, verzamelden de onderzoekers uitgebreide gegevens – waaronder de locatie, het geografische bereik, historische ontdekkingsdata en andere ecologische kenmerken – van ongeveer 32.000 bekende gewervelde landdieren. Dankzij deze analyse kreeg het team vervolgens een beter idee over waar we het beste nieuwe soorten kunnen ontdekken en welke soorten dit precies zullen zijn. Het is bijvoorbeeld waarschijnlijker dat grote dieren met een groot geografisch bereik in bevolkte gebieden al zijn ontdekt. Het is daarom logischer dat kleinere dieren met een beperkt bereik in ontoegankelijke gebieden nog wachten om ontdekt te worden.

Plekken
Uit de resultaten blijkt dat de kans om nieuwe soorten te ontdekken over de hele wereld sterk varieert. Waarschijnlijk lukt dit het best in Brazilië of Indonesië, maar ook in Madagaskar en Colombia valt nog veel te ontdekken. Volgens de onderzoekers leven waarschijnlijk de meeste nog onbekende soorten amfibieën en reptielen in het neotropisch gebied (een ecozone in Midden- en Zuid-Amerika) en Oriëntaalse bossen.

Belang
De onderzoekers onderstrepen dat het erg belangrijk is om deze onontdekte soorten op te sporen. “In het huidige tempo van de wereldwijde klimaatverandering, lijdt het geen twijfel dat veel soorten zullen uitsterven voordat we ooit van hun bestaan af hebben geweten,” zegt onderzoeker Walter Jetz. “Ik vind dat deze onwetenheid onvergeeflijk is. We zijn het aan toekomstige generaties verplicht om deze kennisgaten snel te dichten.”

De onderzoekers hopen dat hun kaart van onontdekte soorten zal helpen om nieuwe dieren aan het licht te brengen. Daarnaast zijn ze van plan om hun kaart in de komende jaren uit te breiden naar plant-, zee- en ongewervelde soorten. “Dergelijke informatie zal regeringen en wetenschappelijke instellingen helpen om te bepalen waar ze zich op moeten concentreren bij het documenteren en behouden van de biodiversiteit,” besluit Jetz.

Wist je dat…

…eerder onderzoek onthulde dat de aarde mogelijk grofweg 2 miljard soorten herbergt? Als we ze allemaal willen kennen, moeten we er nog >1000 keer meer ontdekken dan we tot op heden gedaan hebben. Dit suggereert dat er nog veel werk aan de winkel is voor biologen. Meer weten? Lees hier verder!