Een flexibele aerogel maken? Het is mogelijk! Wetenschappers hebben cellulose gebruikt om een nieuw type aerogel te maken. Deze aerogel is zo flexibel en absorberend als een spons. Wie de spons met een machine in elkaar drukt, krijgt een vel magnetisch nanopapier. Aerogels bestaan uit een gel van silica-materiaal, zijn zeer licht en doorzichtig. Door de goede isolatie worden aerogels vaak gebruikt in ruimtesondes.

Een nadeel aan aerogels is dat het materiaal vrij stijf is. Wetenschappers zochten naar een oplossing en kwamen uit bij cellulose: een polysacharide die door nagenoeg alle planten wordt gemaakt. Hout bestaat voor een groot deel uit cellulose; terwijl katoen en watten nagenoeg zuivere cellulose zijn.

Door cellulose in aerogels te vriesdogen, gaat al het vocht verloren en blijven er pure vezels over. Aerogels blijven door het vriesdroogproces onaangetast. Na dit proces is een aerogel nog steeds licht en isolerend, maar ook flexibel.

Draagkracht
Daarnaast is een aerogel met cellulose-vezels samen te persen, waardoor magnetisch papier ontstaat. Dit papier kan extreem veel gewicht dragen: bijna 30.000 kilo per vierkante centimeter.

Prijs
Het mooie aan de flexibele aerogel is de lage kostprijs. Of wetenschappers nu een normale aerogel maken of een aerogel met gevriesdroogd plantenmateriaal: het ontloopt elkaar niet veel qua prijs. Cellulose is namelijk in iedere tuin te vinden.