Gaat wetenschapper A er met de Nobelprijs vandoor of blijft het bij één onbenullig wetenschappelijk artikel in een niet al te indrukwekkend wetenschappelijk blad? Een nieuwe formule biedt antwoorden. De formule kan zo’n tien jaar in de toekomst kijken en voorspellen hoe succesvol een jonge wetenschapper wordt.

De formule is ontwikkeld met het oog op universiteiten en instanties die beurzen aan wetenschappers verstrekken. Nu is het vaak nog lastig te voorspellen of een jonge wetenschapper de geschikte kandidaat voor een functie of een grote beurs is. Om een beetje te kunnen bepalen hoe goed de onderzoeker het gaat doen, gaan commissies af op een onderbuikgevoel en de H-index. De H-index wordt bepaald door het aantal papers dat een onderzoeker heeft geschreven en de kwaliteit ervan. Maar in het verleden is wel gebleken dat het onderbuikgevoel en de H-index soms leiden tot te hoge verwachtingen. Een wetenschapper waarvan mensen dachten dat hij het ging maken, gaat roemloos ten onder.

De formule
Dankzij een nieuwe formule wordt de kans op zo’n vergissing een stuk kleiner. De formule is zo’n twee keer accurater dan de H-index. Behalve de H-index houdt de formule namelijk ook rekening met het aantal jaren dat sinds de verschijning van het eerste wetenschappelijke artikel van de wetenschapper zijn verstreken, het aantal wetenschappelijke bladen waarvoor de onderzoeker heeft geschreven en het aantal artikelen dat in bladen met een grote impact op de wetenschappelijke wereld zijn verschenen. Dat schrijven de onderzoekers in het blad Nature.

Aanvulling
De formule maakt de commissies die nu bepalen of een wetenschapper een baan of beurs krijgt, niet overbodig. Maar de formule vormt wel een mooie aanvulling op die commissie. Dat blijkt bijvoorbeeld wel uit experimenten met de formule. Wetenschappers vulden de gegevens van meer dan 3200 wetenschappers in de formule in en ontdekten dat de variabelen die in de formule moeten worden ingevuld inderdaad invloed hebben op het succes van de onderzoekers en dit dus ook goed kunnen voorspellen.

Hard werken
De formule is natuurlijk bijzonder nuttig. Maar dit onderzoek levert nog iets belangrijks op. Zo toont het aan dat succes in de wetenschappelijke wereld weldegelijk afhangt van hard werken en niet van dom geluk. En dat doet onderzoeker Konrad Kording, ontwikkelaar van de formule, goed. “Mensen denken dat wetenschappers lekker zitten en dan plotseling een briljante ingeving hebben die ze tot supersterren maakt. In werkelijkheid zijn de mensen met belangrijke wetenschappelijke inzichten meestal daarvoor al enorm succesvol geweest.”

Wilt u de formule van Kording eens uitproberen? Dat kan hier.