Wetenschappers hebben met behulp van de Lunar Reconnaissance Orbiter de meest gedetailleerde en complete kaart van de maan gemaakt. Het eerste jaar analyseerde de hoogtemeter aan boord van de ruimtesonde bijna drie miljoen plekken op het oppervlak van de maan. De komende jaren proberen wetenschappers meer gegevens te verzamelen, zodat de kaart nog beter wordt.

“Nabij de polen hopen we een dekking te bereiken die bijna GPS-waardig is”, legt Dr. Gregory Neumann van NASA’s Goffard Space Flight Center in Greenbelt uit. “We krijgen meer gegevens binnen van de polen, omdat de ruimtesonde zich in een polaire baan om de maan bevindt.”

Simpel
De hoogtemeter aan boord van de Lunar Reconnaissance Orbiter werkt vrij simpel. Het instrument vuurt een laserstraal af, die door een optisch element in vijf stralen wordt gesplitst. Deze stralen raken het oppervlak van de maan en kaatsen weer terug naar de ruimtesonde. Vervolgens berekent het instrument hoe lang de laserstraal onderweg was. Een kortere afstand betekent dat het gebied op de maan hoger ligt, een langere afstand betekent dat het gebied op de maan lager ligt.

WIST U DAT…

Foutmarge
De nieuwe kaarten zijn zeer gedetailleerd. “Oude kaarten van de achterkant van de maan hadden soms een foutmarge van één tot tien kilometer”, zegt Neumann. “Dankzij de Lunar Reconnaissance Orbiter is dat verlaagd naar minder dan 30 meter.”

De kaarten kunnen in de toekomst gebruikt worden om te onderzoeken welke locatie geschikt is voor een een bemande maanbasis.