Wetenschappers hebben een nieuwe functie van de amygdala ontrafeld: dit deel van ons brein helpt ons dieren herkennen.

De onderzoekers verzamelden 41 mensen. Alle proefpersonen hadden epilepsie en moesten binnenkort geopereerd worden. Voor die operatie waren elektroden in hun hersenen geplaatst. En dat maakte de proefpersonen zeer geschikt voor dit onderzoek: elektroden kunnen namelijk op heel precieze wijze de hersenactiviteit in de gaten houden.

Foto’s
De onderzoekers lieten de proefpersonen honderd foto’s zien. Op de foto’s stonden mensen, dieren, objecten en monumenten. De wetenschappers keken waar zenuwcellen in de amygdala en omringende delen van de hersenen op reageerden.

WIST U DAT…

…een depressieve moeder het brein van haar kind kan veranderen?

Herkennen
De amygdala is nauw betrokken bij emoties, maar onderzoekers ontdekten dat dit deel van het brein nog een andere functie heeft. Namelijk: dieren herkennen. Het rechterdeel van de amygdala reageerde namelijk alleen op dieren en opvallend genoeg niet op mensen, zo concluderen de onderzoekers in het blad Nature Neuroscience.

Onderscheid
Welk dier de proefpersonen voorgeschoteld kregen, maakte niet uit. Ze reageerden bijvoorbeeld even sterk op zoogdieren als op vogels. En ook werd er geen onderscheid gemaakt tussen dieren die gevaarlijk of ongevaarlijk waren.

De onderzoekers denken wel te weten waarom de amygdala zo sterk op dieren reageert. De eigenschap zou stammen uit de tijd waarin dieren een zeer belangrijke rol in een mensenleven innamen. De tijd waarin oermensen op de dieren joegen en tegelijkertijd zelf op het menu stonden van dieren.