ASTRONOMIE  Astronomen hebben vier nieuwe planeten ontdekt. De planeten draaien om twee sterren die op onze zon lijken. De kans om op deze ‘werelden’ buitenaards leven aan te treffen, lijkt dan ook groot. Eén probleem: de sterren zijn respectievelijk 28 en 84 lichtjaren van ons verwijderd en daarmee vooralsnog onbereikbaar.

Drie van de vier planeten zijn vanaf de aarde met het blote oog te zien. Ze cirkelen rondom de ster 61 Virginis en maken deel uit van het sterrenbeeld Maagd.

Volgens onderzoekers zijn de vier planeten de grootste kanshebbers voor het herbergen van buitenaardse wezens. De sterren nabij de planeten zijn vrijwel identiek aan de zon en zouden de weg wijzen naar kleine, rotsachtige planeten met alle benodigdheden voor leven. In de toekomst zouden er nog wel eens veel meer van dit soort zonnen en bijbehorende planeten gevonden kunnen gaan worden.

De astronomen deden de ontdekking met de Anglo-Australian Telescoop in New South Wales en de Keck Telescoop op Hawaï. De astronomen verwachten binnen enkele jaren de bewoonbare planeten te hebben geïdentificeerd. Of dan ook met zekerheid kan worden vastgesteld dat er buitenaards leven huist, is onduidelijk. De afstand tot de planeten lijkt daarin vooralsnog een niet te ontwijken obstakel.