Een gloednieuwe ruimtesonde gaat waar nog geen ruimtesonde is gegaan: extreem dicht bij de zon. De leiding is in handen van ESA.

De Europese ruimtevaartorganisatie gaf de uitdagende missie gisteren groen licht. Dat betekent dat de Solar Orbiter er ook echt komt. ESA leidt de missie, maar krijgt hulp van NASA. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie levert twee instrumenten en een raket om de missie mogelijk te maken.

Dichtbij
De Solar Orbiter gaat de grenzen van de mensheid verleggen. De sonde zal namelijk extreem dicht bij de zon komen te staan. De afstand tussen de zon en de Solar Orbiter bedraagt ‘slechts’ 42 miljoen kilometer. En dat is relatief gezien heel erg weinig.

WIST U DAT…

…de machtige ALMA-telescoop onlangs de ogen heeft geopend en een eerste foto heeft afgeleverd?

Uitdaging
Dat brengt wel enige uitdagingen met zich mee. Zo krijgt de sonde te maken met hele hoge temperaturen. Met speciale hitteschilden hopen wetenschappers de orbiter daartegen te beschermen.

Magnetisch veld
Solar Orbiter moet de zon gaan bestuderen en is met name geïnteresseerd in de magnetische velden rondom de zon en de energetische deeltjes hier. “De zonnewind, de coronale massa-ejecties: deze grote hoeveelheden materialen komen van de zon, maar we weten niet precies waar ze vandaan komen en hoe ze ontstaan,” stelt onderzoeker Tim Horbury. “Solar Orbiter kan ons helpen om dat te achterhalen.” De sonde kost ongeveer één miljard euro en moet al in 2017 worden gelanceerd.

Niet alleen de Solar Orbiter kreeg groen licht. Ook de Euclid-telescoop komt er. Deze is ongeveer net zo duur als de orbiter en moet in 2019 worden gelanceerd. “Euclid geeft ons inzicht in hoe structuren in het universum groeien,” vertelt onderzoeker Bob Nichol. Die groei kan dan weer getoetst worden aan de theorieën die wetenschappers daarover hebben. Ook kan de Euclid-telescoop uitzonderlijk scherpe foto’s van het heelal maken.