poker

Een computer die meer potjes poker heeft gespeeld dan alle mensen die ooit hebben geleefd en gepokerd bij elkaar, heeft zich ontwikkeld tot een pokerkoning: hij is op lange termijn onverslaanbaar.

Computers die met succes een spelletje spelen: je hoort het de laatste jaren steeds vaker. Zo versloeg IBM’s Deep Blue wereldkampioen schaken Garry Kasparov. En moesten Jeopardy-kampioenen in supercomputer Watson hun meerdere erkennen.

Beperkte informatie
In dit soort gevallen, speelt een computer tegen een mens en wint. Maar dat is nog heel iets anders dan een computer die een spel ‘oplost’, oftewel zo goed doorgrondt dat deze het spel op perfecte wijze kan spelen en dus praktisch onverslaanbaar is. Eerder lukte het een computer al om checkers (een variant van dammen) op te lossen. Maar nog nooit lukte het een computer om een spel dat gespeeld wordt op basis van beperkte informatie, op te lossen. Een voorbeeld van zo’n spel is poker. In tegenstelling tot checkers weet een speler bij poker niet alles: hij weet niet exact wat er in het verleden is gebeurd en welke kaarten de tegenstander in handen heeft. Kan een computer – op basis van die beperkte informatie – toch een bijna perfect potje poker spelen en praktisch onverslaanbaar zijn?

Limit Hold’em
Het kan, zo bewijzen wetenschappers van de Universiteit van Alberta (Canada). Zij leerden een computer een variant van Texas Hold’em (Limit Hold’em) spelen en oplossen. De computer moest – ongeacht welke kaarten deze kreeg – leren om het spel zo perfect mogelijk op te lossen.

Proberen?
Wil je tegen Cepheus spelen? Dat kan! Hier!

Cepheus
De onderzoekers creëerden Cepheus. Het eerste computerprogramma dat een vrijwel perfect potje poker kan spelen. En dat zonder hulp van mensen: het enige wat Cepheus kreeg, waren de regels van het spel en de tijd om het spel te doorgronden. “Cepheus oefende tegen zichzelf,” vertelt onderzoeker Michael Bowling. In twee maanden tijd speelde de computer meer potjes poker dan de mensheid ooit gespeeld heeft. Elk potje werd door Cepheus geanalyseerd en elke keer stelde de computer vast wat deze anders had moeten doen om te kunnen winnen. Het resultaat is een computer die we tijdens een mensenleven onmogelijk kunnen verslaan.

Bijna perfect
Omdat Cepheus handelt op basis van beperkte informatie, is hij niet in staat om een werkelijk perfect potje poker te spelen. Maar zijn benadering komt wel zodanig in de buurt van perfectie dat je zelfs als je je hele leven tegen Cepheus speelt, nog niet door zou hebben dat deze niet perfect is.

Onverslaanbaar?
De pokercomputer is niet helemaal onverslaanbaar. Het is namelijk niet bewezen dat de computer altijd de beste pokerhand heeft. Maar op lange termijn wint de computer altijd of speelt deze in ieder geval quitte.

Hoewel het natuurlijk heel leuk is, zo’n computer die bijna perfect kan pokeren, hebben de onderzoekers met de computer ook een serieus doel voor ogen. Ze wijzen erop dat in bijna alle situaties waarin mensen dagelijks verzeilen sprake is van onzekerheden en missende informatie. Om computers in zo’n wereld goed te kunnen laten functioneren, moeten ze beschikken over algoritmes die op basis van beperkte informatie uit de voeten kunnen.