Wetenschappers hebben in een grot in Siberië de restanten een nieuw type mensachtige aangetroffen. De uitgestorven menssoort leefde tussen 48.000 en 30.000 jaar geleden in Centraal-Azië. Onderzoekers identificeerden de menssoort met het DNA van een botfragment uit de vinger.

De menssoort is anders dan de Neanderthalers, maar lijkt ook niet op de moderne mens. De restanten hebben voorlopig de naam X-woman gekregen.

Armband
Naast het vingerbeentje zijn in de grot ook versierselen gevonden, waaronder een armband en enkele gereedschappen. Onderzoeker Chris Stringer noemt de ontdekking een opwindende ontwikkeling. “Dit nieuwe DNA-onderzoek laat ons op een heel andere manier kijken naar de nog steeds slecht begrepen evolutie van de mens in het midden en oosten van Azië.”

Contact
Het is mogelijk dat de derde menssoort ooit de Neanderthaler en moderne mens heeft ontmoet en met hen heeft gecommuniceerd. Vooralsnog is er geen bewijs gevonden van een vermenging van genen, dus het is onwaarschijnlijk dat de menssoorten zich met elkaar hebben vermengd.

Voourouder
Vaststaat dat de nieuwe menssoort zo’n miljoen jaar geleden dezelfde voorouder had als de moderne mens en de Neanderthaler. De moderne mens en de Neanderthaler ontstonden pas zo’n 500.000 jaar geleden afzonderlijk van elkaar. Dat betekent dat de nieuwe menssoort nog voordat de mens zich in twee soorten splitste een eigen weg ging. Daarmee ontstond deze menssoort wel heel erg vroeg.

Onderzoek
Het kleine botfragment uit de vinger werd in 2008 gevonden en de afgelopen jaren zorgvuldig bestudeerd en geanalyseerd. En ook de andere vondsten in de grot werden onderzocht. “We hebben ornamenten, er is een armband, dus er waren verschillende elementen die normaal gesproken geassocieerd worden met de moderne mens,” vertelt onderzoeker Johannes Krause. “Dat is natuurlijk heel interessant, maar het is moeilijk te bewijzen dat het bot bij deze voorwerpen hoort, omdat het mogelijk is dat de beenderen binnen hetzelfde gebied verplaatst zijn.”

Of X-woman ook echt een geheel nieuwe menssoort is, moet uit nader onderzoek blijken. Wetenschappers zijn echter tamelijk overtuigd. “De menselijke stamboom heeft heel veel takken,” meent Ian Tattersall van het Museum of Natural History in New York. “Het is zeker plausibel dat er nog heel veel takken zijn waarvan we niet weten dat ze bestaan.”