Wetenschappers hebben in Tanzania de resten van een grote plantenetende dinosaurus ontdekt. Het gaat om een titanosaurus die ongeveer 100 miljoen jaar geleden in dit gebied leefde. Het is een bijzonder waardevolle ontdekking.

De onderzoekers hebben de nieuwe soort de naam Rukwatitan bisepultus gegeven. Ze ontdekten de dinosaurus in het zuidwesten van Tanzania. Het is een bijzondere vondst: hoewel er wereldwijd al heel wat titanosaurussen zijn aangetroffen, zijn er in Afrika nog maar enkele exemplaren teruggevonden. “Veel van wat we over de evolutionaire geschiedenis van de titanosaurussen weten, is gebaseerd op ontdekkingen in Zuid-Amerika: een continent dat zich in de eerste helft van het Krijt losmaakte van Afrika,” legt onderzoeker Erik Gorscak uit. “Met de ontdekking van Rukwatitan en de studie van materialen in het nabije Malawi beginnen we een enorm gat in de geschiedenis op te vullen.”

De teruggevonden botten in het silhouet van de nieuw ontdekte dinosaurussoort. Het streepje eronder staat gelijk aan één meter. Afbeelding: Eric Gorscak / Ohio University.

De nieuw ontdekte soort leefde ongeveer 100 miljoen jaar geleden en was vierbenig. Zijn voorpoot moet ongeveer twee meter hoog zijn geweest. De dinosaurus woog waarschijnlijk net zoveel als enkele moderne olifanten bij elkaar.

De dinosaurus lijkt in veel opzichten op andere titanosaurussen, zoals bijvoorbeeld Malawisaurus dixeyl, een dino die eerder in Malawi werd aangetroffen. Maar M. dixeyl en R. bisepultus onderscheiden zich weer overduidelijk van de titanosaurussen die in Noord-Afrika leefden. “Er waren wellicht bepaalde omgevingskenmerken zoals woestijnen, omvangrijke waterwegen of bergruggen die de beweging van de dieren beperkten en de evolutie van regionale fauna promootten,” vertelt onderzoeker Patrick O’Connor. “Alleen aanvullende informatie over de fauna en omgeving in die tijd stelt ons echter in staat om die hypothese verder te toetsen.”